Plaatsgebrek verjaagt bloeiend waterstofbedrijf uit Turnhout

Het hightech bedrijf Hydrogen Systems verlaat volgend jaar tegen zijn zin Turnhout. De waterstoffirma is in volle groei en zou graag in Turnhout een zogenaamd competentiecentrum bouwen, maar vindt nergens de geschikte ruimte. Afgevaardigd bestuurder Hugo Vandenborre (56), die tevens hoofdaandeelhouder is, knoopte met de vzw Innotek onderhandelingen aan voor een vestiging naast het Technologiehuis in Geel. Maar ook Limburg wenkt.

Bruno Otten

BR>Na een lange voorzichtige groeiperiode maakt Hydrogen Systems furore op de wereldmarkt. In de Verenigde Staten leefde al langer het besef dat waterstof de brandstof van de toekomst is. Wetenschapper Hugo Vandenborre stelde zijn loopbaan als doctor in de fysica van meetaf in het teken van waterstof.

Vandenborre richtte het bedrijf Hydrogen Systems op en ontwikkelde een compacte generator om zeer zuivere waterstof te produceren. Het toestel verovert nu de wereld. "Dit jaar hebben we een omzetverhoging van 325 procent. En de stijging zet zich door in 2001."

Vandenborre stond het dagelijkse management af aan Bart Van Ouytsel en concentreert zich op de strategische uitbouw van het bedrijf. "Tegen eind 2001 willen wij een competentiecentrum uitbouwen", zegt Vandenborre. "In dat centrum moet er ruimte zijn voor productie, demonstratie en opleiding. In totaal hebben we zowat 5.000 vierkante meter nodig."

Volgens Vandenborre is Hydrogen Systems klaar voor de stap naar de waterstof-brandstofmarkt. Een waterstoftankstation in het competentiecentrum, bevoorraad door

groene stroom

die is opgewekt met windenergie, moet er het grote publiek van overtuigen dat waterstof veilig is en de brandstof van de toekomst.

Blaironkazerne

De huidige locatie in de Brugstraat in Turnhout is te benepen. De Blaironkazerne leek voor Hydrogen Systems de gedroomde vestigingsplaats, ook al door de aanwezigheid van de Katholieke Hogeschool der Kempen, maar de locatie voldoet niet. Op zoek naar een geschikte vestigingsplaats deed Vandenborre een beroep op de Intercommunale Ontwikkelingsmaatschappij voor de Kempen (IOK), de contactgroepen voor industrie, de burgemeesters van de driehoek Turnhout-Geel-Herentals en makelaarskantoren. De zaakvoerder kreeg overal nul op het rekest. De gronden naast het Technologiehuis in Geel zijn zowat de laatste strohalm in de Kempen waaraan Vandenborre zich vastklampt.

Hydrogen Systems werft binnen het jaar nog 75 personeelsleden aan. Het bedrijf voert een progressieve politiek van personeelsbinding door zijn werknemers via aandelen rechtstreeks in het succes te laten delen. Bij een recente kapitaalsinbreng van ABN AMRO werd de marktwaarde van Hydrogen Systems op meer dan drie miljard frank begroot.

Nu in het nieuws