Nieuwe ster aan de hemel

Vrijdagmorgen is het ruimteveer Endeavor vanop Cape Canaveral naar het Internationaal Ruimtestation ISS gelanceerd. De jongste shuttle heeft de grootste en duurste zonnepanelen ooit mee voor een ruimtetuig. Endeavour vertrok om 04.06 uur Belgische tijd op een vlucht die bijna elf dagen zal duren. De vijf astronauten die Endeavour bemannen, hebben twee zonnepanelen bij die tijdens drie ruimtewandelingen op het ISS (International Space Station) worden gemonteerd. De zonnepanelen, die elk 600 miljoen dollar kosten en 17 ton wegen, dienen om de stroomvoorziening van het ISS te vervijfvoudigen. De goudkleurige zonnepanelen zullen, eenmaal uitgevouwen, 72 meter lang zijn. Daarmee wordt het de langste structuur die ooit in de ruimte heeft gevlogen. Door de opengeklapte zonnepanelen zal het ISS één van de helderste objecten aan de nachthemel worden.

BR>De missie van Endeavor is niet zonder risico's. Niemand weet met zekerheid hoeveel statische elektriciteit er zal vrijkomen wanneer het ruimteschip rond de aarde vliegt. De NASA vreest dat de astronauten tijdens hun ruimtewandelingen elektrische schokken zouden kunnen krijgen. De NASA instaleerde een apparaat aan boord van de Endeavor om de statische elektriciteit te neutraliseren. Als alles vlot verloopt zal Endeavor zich zaterdagavond aan het ISS vastklikken. De begroeting met de drie bewoners van het station is pas voor de zevende dag gepland.