Stardust-sonde begonnen met verzamelen kosmisch stof

De een jaar geleden gelanceerde sonde Stardust is deze week begonnen met het vergaren van interstellair stof. De 385 kilo wegende Stardust werd op 8 februari '99 met een Delta-raket vanop Cape Canaveral gelanceerd om voor het eerst in de geschiedenis komeetstof naar de Aarde te brengen.
BR>Bij een derde baan rond onze Zon, zet de sonde koers naar de komeet Wild 2. Dat is een brok gesteente die ook gassen in de vorm van ijs bevat en organische materialen. De "staartster" bevindt zich op 286 miljoen km van ons. Stardust moet op 2 januari 2004 tot minder dan 150 km van de komeetkern naderen, en aldus bij de coma komen.
Het ruimtetuig moet met een vlindernet-achtig instrument ter grootte van een tennisraket materiaalmonsters nemen van de komeetkern, plus stalen van het interstellaire stof dat, afkomstig van andere sterren, door ons Zonnestelsel reist. De stofverzamelaar werd dinsdag voor het eerst ontplooid, volledig volgens plan. Het instrument gaat de komende drie maanden ontplooid blijven. De sonde telt daarbij ook het aantal deeltjes waarmee ze in botsing komt.
Een tweede verzamelperiode is voor het midden van 2002 gepland. De Stardust moet na een reis van ongeveer vier miljard km op 16 janauri 2006 terug rond onze Aarde vliegen. De monsters steken in een terugkeercapsule van 0,45 meter die aan een valscherm op een militaire basis in de Utah-woestijn moet landen.
Nu in het nieuws