Grootste koraalrif ter wereld blijft normaal groeien

Het grootste koraalrif ter wereld, het Australische Great Barrier Reef, heeft de afgelopen twee jaar een normale groei doorgemaakt. Er is absoluut geen sprake van het massaal afsterven van koraal, zoals veel alarmerende berichten de afgelopen jaren meldden. Dat is de opvallende conclusie van een studie van het Australian Institute of Marine Science (AIMS). Volgens projectleider dr. Hugh Sweatman groeide het Great Barrier Reef (GBR) tijdens de onderzoekperiode met twee tot drie procent per jaar, wat een normaal cijfer is.
BR>De opwarming van de aarde zou volgens eerdere berichten een desastreus effect op koraal hebben. Door 'warmtestress' gaan koralen ertoe over om de voor overleving noodzakelijke algen uit hun cellen te verwijderen. Aangetaste koralen krijgen een spookachtig witte tint, een fenomeen dat 'bleaching' wordt genoemd. De koralen gaan uiteindelijk dood of stoppen met voortplanten.
Volgens Sweatman hoeven we daar echter niet dramatisch over te doen. Uit zijn onderzoek bleek dat 1998, het warmste jaar van de eeuw, alleen in ondiepe wateren en dichtbij land zijn tol eiste. Het gebied dat op deze manier is aangetast, vormt vijf procent van het totale GBR. «Dat is slechts van geringe invloed op het totaal», aldus de projectleider.
Het grillige en kleurrijke GBR is één van de belangrijkste toeristische attracties van Australië. Toeristen hoeven wat Sweatman betreft niet bezorgd te zijn dat zij over enkele jaren tijdens hun vakantie geen koraal meer zullen aantreffen.
De toekomst van koraalriffen op de lange termijn is onduidelijk. Het AIMS is zojuist gestart met een drie jaar lopend onderzoek dat het effect van de temperatuurstijging op de vorming van koraalriffen gedetailleerd in kaart moet brengen. Sweatman is alvast voorzichtig optimistisch: "Het lijkt erop dat de voor koraalriffen essentiële algen het vermogen hebben om zich snel aan de klimaatsverandering aan te passen".
Nu in het nieuws