Manchester en Barcelona topfavorieten in vernieuwde Champions League

Print
ANTWERPEN - Nog meer geld, nog meer topclubs, nog meer wedstrijden. Met die boodschap trekt de hernieuwde Champions League zich vanavond op gang. Met voortaan matchen op dinsdag én op woensdag strijden vanaf vandaag 32 ploegen voor de zo begeerde Beker met de Grote Oren. Op Juventus, Inter Milaan en Ajax na is de voltallige Europese top vertegenwoordigd. Zo ook Manchester United en Barcelona, beide zowat overal afgeschilderd als gedoodverfd finalekandidaat.
BR>

Unicum


Slaagt Manchester erin om over pakweg tien maanden opnieuw de beker in de wacht te slepen en zo zijn titel van beste Europese ploeg te verlengen, dan zou dit meteen een unicum in de clubgeschiedenis zijn. De voortekenen zijn alleszins gunstig. Enerzijds staat het team van manager Alex Ferguson in de eigen competitie met negentien punten uit zeven wedstrijden afgescheiden aan de leiding. Anderzijds heeft United alvast niet over de loting te klagen: met Croatia Zagreb, Olympique Marseille en het Oostenrijkse Sturm Graz - met onder andere de Belg Jan-Pieter Martens - zit het zonder twijfel in een van de zwakste poules. De grootste zorg van Ferguson voor de thuiswedstrijd tegen Zagreb vanavond is dan ook niet meteen de tegenstand, maar wel de grote blessurelast waarmee de ploeg kampt. Liefst negen kernspelers zijn niet beschikbaar, onder hen titularissen als Roy Keane, Denis Irwin en Gary Neville. "Het is echt problematisch", liet Ferguson al weten, "op het middenveld heb ik alleen Scholes, Giggs en Beckham over." Waarmee hij meteen een nieuwe invulling gaf aan de term luxeprobleem.

Litmanen


Al heeft Ferguson één troost. Want nergens is de druk om het ver te schoppen in de Champions League zo groot als bij Barcelona. Nadat het de voorbije twee edities steeds jammerlijk werd uitgeschakeld in de eerste ronde, verwachten de 110.000 socio's hun club dit jaar tenminste in de finale. Om die ambitie waar te maken haalde de Catalaanse club in het tussenseizoen onder meer Jari Litmanen binnen, meteen de zesde speler van het roemrijke Ajax-team van '95 die Van Gaal naar Barcelona volgde. Hij moet Barça in de eerste ronde voorbij Arsenal, Fiorentina en het Zweedse AIK Solna helpen. Pikant detail: Litmanen kan de volgende weken op de eerste plaats van de topscorerslijst aller tijden komen in de Champions League. De Fin staat nu op achttien treffers, twee minder dan Alessandro del Piero die dit seizoen met Juventus in de UEFA-beker uitkomt.
Nu in het nieuws