Reparatie van buitenwand Atlantis niet uitgesloten

Zorgen omtrent de omvang van een scheurtje in de thermische bekleding van de zondag aan het ruimtestation ISS vastgeklonken spaceshuttle Atlantis zullen mogelijk tot reparatiewerk tijdens deze assemblagemissie leiden, zo verluidde in de nacht van zondag op maandag bij de NASA.

Belga

De zaterdagmorgen gelanceerde ruimtependel koppelde zondagavond met zijn zeven opvarenden om 21.36 uur Belgische tijd vlekkeloos aan de Destinymodule. Kort daarna voltrok zich het eerste serieuze wapenfeit van de pas eerste assemblagemissie van het jaar: Sunita Williams, die al sinds december in de spacemeccano leeft en die met 183 onafgebroken verblijf in de ruimte het vrouwelijke verblijfsrecord al lang op zak had, ruilde haar stoel met die van Clayton Anderson (48) die haar tot oktober zal opvolgen in de spacemeccano.

Vanavond/maandag omstreeks 21.00 uur Belgische tijd beginnen twee astronauten van de Atlantis aan de eerste van drie geplande ruimtewandelingen, om een nieuwe set zonnepanelen aan te hechten. Het betreft het 17,5 ton wegende segment S3/S4 dat na aankomst van de shuttle met de robotarmen van beide ruimteschepen reeds in positie is gebracht.

Tijdens hun uitje van 6 1/2 uur moeten Jim Reilly en John Olivas in het bijzonder kabels verleggen om de installatie van de 367,3 miljoen dollar kostende zonnepanelen aan de stuurboordzijde van de spacemeccano mogelijk te maken.

Tijdens ruimtewandelingen woensdag en vrijdag worden de meer dan 70 meter lange panelen dan helemaal ontvouwd en dient een nukkig oud paar (P6) zonnepanelen helemaal ingeklapt om later te worden verplaatst.

Onderaan één van de baanmanoeuvremotoren van de shuttle is een 10 cm lang stukje isolatiemateriaal omgeknakt, om als een driehoekje rechtop te staan. Het vergaan van de shuttle Columbia tengevolge van een gat in het hitteschild indachtig, is de vluchtleiding beducht voor de eventuele gevolgen tijdens de superhete terugkeer in de atmosfeer.

"Het eenvoudigste zou zijn het (hoekje isolatiemateriaal) weer naar beneden te drukken", zei voorzitter John Shannon van het vluchtleidingsteam. Hij is een reparatie geneigd en daarbij bestaat er volgens hem een reeks oplossingsmogelijkheden. Eén ervan is reparatie tijdens de ruimtewandeling van vrijdag.