Mammoetwolk boven noordelijke pool Titan gezien

Print
De Amerikaanse Saturnusverkenner Cassini heeft boven de noordelijke pool van de maan Titan een gigantische wolk opgemerkt, zo heeft de NASA bekendgemaakt.
Mogelijk is die wolk verantwoordelijk voor het materiaal dat de meren voedt die vorig jaar eveneens door de Cassini zijn ontdekt.

Verhuld door de winterschaduw is deze wolk tevoorschijn gekomen nu de winter overgaat in lente. Zij strekt zich uit tot zestig graden noorderbreedte en heeft ruwweg een diameter van 2.400 km. Zij overdekt daarmee de hele noordelijke pool van de grootste maan van ons zonnestelsel.

Wetenschappelijke modellen hadden het bestaan ervan voorspeld, maar de wolk werd nooit voor 29 december zo gedetailleerd in kaart gebracht.

Volgens Christope Sotin van de Universiteit van Nantes zijn de wetenschappers "verbaasd over de omvang en structuur" van de wolk. "Dit wolksysteem speelt misschien een sleutelrol in het globaal ontstaan van organische stoffen en de interactie daarvan met het oppervlak".

Twee weken later was de wolk nog steeds te zien, alhoewel de waarnemingsomstandigheden minder gunstig waren dan in december.

Vorig jaar ontdekte de radar van de Cassini dat de meren op de noordelijke pool van de Saturnusmaan gedeeltelijk gevuld zijn. Sommige lijken ook geëvaporeerd, en hebben waarschijnlijk bijgedragen tot de vorming van de reuzenwolk die bestaat uit ethaan, methaan en andere organische stoffen.

De vondsten versterken volgens de NASA het idee dat er methaan regent op Titan en dat zo meren ontstaan. Bovendien verdampen die dan om wolken te vormen. De wetenschappers vergelijken deze methaancyclus dan ook met de hydrologische cyclus op onze planeet.

.

Nu in het nieuws