Na 47 jaar weer okapi's in Oost-Congo

Onderzoekers hebben onlangs voor de eerste keer in 47 jaar okapi's ontdekt in het oosten van de Democratische Republiek Congo.

Belga

Okapi's zijn een bedreigde en zeldzame soort, die tot de familie van de giraffen behoort en enkel in de oerbossen van de regio leven. De vondst is gedaan door de internationale natuurbehoudsorganisatie WWF (World Wide Fund for Nature) en het Congolese Instituut voor Natuurbehoud (ICCN).

"Het is de eerste keer dat de aanwezigheid van deze soort bevestigd kan worden sinds 1959, het jaar waarin de laatste officiële waarnemingen zijn gedaan", meldt WWF België donderdag in een rapport. De wetenschap ontdekte de eerste okapi's in 1901. De dieren leven vooral in het Congolese Ituri-woud.

Tot haar grote verbazing ontdekte de organisatie in het Nationale park van Virunga 17 sporen van okapi's. De sporen zijn afkomstig van modderafdrukken, uitwerpselen en aangevreten vegetatie. De organisatie ontdekte ook sporen van bongo's. De grote zeldzame woudantiloop was al bijna vijftig jaar niet meer gesignaleerd in de regio.

Het Nationaal park van Virunga bood de afgelopen twintig jaar een schuilplaats voor verschillende rebellentroepen, waardoor de ICCN geen regelmatige patrouilles meer kon uitvoeren. Ondanks de voortdurende onveiligheid in de regio, werken de WWF en ICCN sinds 1987 samen met de lokale overheden.

Het WWF is erg blij met de ontdekking. Nu de vrede geleidelijk terugkeert in Congo, kunnen de beschermde gebieden weer uitgroeien tot heiligdommen van het bedreigde wild. Naar eigen zeggen is de organisatie "erg bezig met de vele illegale activiteiten, die blijven plaatsvinden binnen de grenzen van het park, en zelfs met de oproepen van lokale politici, die de boeren vragen zich binnen de beschermde zone te vestigen."

De okapi heeft een gestreepte vacht, net zoals de zebra. Gezien zijn lange nek, is hij familie van de giraf. Hij kan tot 2,5 meter groot worden en weegt tussen 200 en 250 kilo.