Europese Integral-satelliet vindt nieuwe klasse dubbelsterren

De Europese Integral-satelliet heeft in röntgenstralingsgolflengten een nieuwe klasse van dubbelsterren ontdekt, die voordien nog nooit werd waargenomen, zo heeft de Volkssterrenwacht Urania gemeld.

Belga

De nieuwe klasse van dubbelsterren heeft als belangrijkste eigenschap dat een van de twee sterren een heel compact object is, dat enorm veel energie en X-stralen uitstoot, en dat de tweede ster een heel heldere supergigant is. Het compacte object kan een zwart gat zijn, een neutronenster of een pulsar. Deze objecten hebben met elkaar gemeen dat ze af en toe enorme hoeveelheden röntgenstraling uitstoten.

Voor de lancering van de Integral was nog maar een twaalftal dubbelsterren van deze soort bekend. Wetenschappers waren ervan overtuigd dat dergelijke dubbelstersystemen erg zeldzaam waren. Men veronderstelde dat er maar enkelen van bestonden, omdat de enorme sterren die nodig zijn voor zo'n systeem doorgaans maar een heel kort leven beschoren is. Het zijn immers sterren op het einde van hun leven.

Toch laten de gegevens van de satelliet, gecombineerd met de data van andere observatoria, duidelijk zien dat dergelijke dubbelsterren veel talrijker zijn dan eerder gedacht. Vroeger werden de systemen echter vaak niet gedetecteerd. De Integral-satelliet is enorm gevoelig, en houdt langdurig dezelfde stukken van de hemel in het oog. Zo konden de uitbarstingen vastgelegd worden.

Zo'n uitbarsting duurt maar erg kort. Het maximum wordt bereikt in enkele tientallen minuten, en na enkele uren zijn ze al niet meer waarneembaar. Dat vormt het grote verschil met andere lichamen die ook X-stralen uitstoten, maar waarvan de uitbarstingen langer zichtbaar zijn, soms zelfs tot een volledige maand lang.

Nu in het nieuws