Lancering eerste zonnezeil mislukt

De lancering van een revolutionair ruimtetuig op zonnezeilen, Cosmos-1, is wegens falen van de draagraket mislukt.

Belga

Dat heeft de bouwer van de raket woensdag laten weten. Er is volgens sommige bronnen echter nog hoop in deze eerder donkere dagen voor de Russische ruimtevaart.

Dinsdagavond vuurde de kernduikboot Borisoglebsk in de Barentsz-Zee om 21.46 uur Belgische tijd van onder de waterlijn een Volna draagraket af. Die moest het allereerste zonnezeil in een bijna polaire baan op een kleine 900 km hoogte rondom onze planeet afzetten.

Maar volgens raketontwerper Makejev viel de eerste trap van de omgebouwde intercontinentale raket na 83 seconden uit. "In zo'n gevallen gebruiken gevechtsraketten hun zelfvernietigingssysteem, maar de geconverteerde Volna heeft dit niet", aldus een functionaris van de raketbouwer. De zowat 100 kilo wegende satelliet is derhalve vermoedelijk met de raket neergestort.

Specialisten van het Russische bedrijf NPO Lavotsjkin, dat het zonnezeil voor de Amerikaanse Planetary Society bouwde, proberen niettemin contact te krijgen met het revolutionaire ruimtetuig. Een goede Amerikaanse ruimtevaartbron zegt anderzijds dat er nog zwakke biepjes informatie zijn opgevangen door volgstations na passages vlak na lancering. Eerst had The Planetary Society gezegd dat niets was gehoord. Het is aldus mogelijk dat de Cosmos-1 toch een of andere baan rondom de Aarde heeft bereikt. De gespecialiseerde Amerikaanse apparatuur heeft het tuig echter nog niet kunnen traceren.

The Planetary Society zegt te blijven zoeken, "wat dagen kan duren". Volgens de BBC bestaat er aldus nog hoop dat de kunstmaan ergens intact in de ruimte is.

Het zonnezeil van de Planetary Society is een poging om dankzij zonne-energie door de ruimte te reizen. De missie van een maand kostte vier miljoen dollar. Het ruimteschip bestaat uit acht driehoekige zeilen met een diameter van 30 meter en oogt als een strandwindmolentje. De ultradunne zeilen worden bij elkaar gehouden door opblaasbare pijpen en vangen fotonen op die voor de voortstuwing zorgen.

Zodoende dient de snelheid van de Cosmos-1 toe te nemen. Op honderd dagen tijd zou zo'n ruimtetuig aan 10.000 km per uur moeten kunnen vliegen, op een jaar tijd 36.000 km per uur. Na drie jaar zou de 100.000 km per uur overschreden kunnen zijn, wat volgens The Planetary Society een missie naar Pluto, de verst verwijderde planeet van ons zonnestelsel, mogelijk moet kunnen maken.

Op 20 juli 2001 faalde ook al een eerste proef. De Planetary Society werd in 1980 mede opgericht door de overleden astrofysicus en schrijver Carl Sagan en wordt financieel gesteund door mediabedrijf Cosmos Studios in Icatha (New York).