Liverpool mag Champions League-titel verdedigen

Het Engelse Liverpool, winnaar van de Champions League 2004-2005, mag volgend seizoen zijn titel verdedigen. Dat maakte de Europese Voetbalbond (Uefa) vrijdag in een communiqué bekend. Liverpool moet volgend seizoen wel uitkomen in de eerste kwalificatieronde (heen: 12/13-07, terug: 19/20-07). De 'Reds' zullen met andere woorden drie voorrondes moeten overleven voor ze de eigenlijke groepsfases bereiken.

Belga

De beslissing betekent ook goed nieuws voor Germinal Beerschot. Omdat er in de Uefacup, waaraan Liverpool oorspronkelijk zou deelnemen, een Engels team wegvalt, is de Belgische Bekerwinnaar verzekerd van een plaats in de eerste ronde van het Uefacup-toernooi. De Antwerpenaren ontsnappen zo aan de voorrondes.

Het Uitvoerend Comité van de Uefa besliste meteen ook dat Champions League-winnaars in de toekomst automatisch hun titel zullen mogen verdedigen.

Liverpool won dit seizoen de Champions League nadat op 25 mei tijdens de finale in Istanboel AC Milan na strafschoppen verslagen werd met 3-2. De Engelsen stonden na 45 minuten 3-0 achter maar lukten tijdens de tweede helft een spectaculaire comeback (3-3).

Liverpool kon zich dit seizoen in de eigen competitie niet plaatsen voor de Champions League van volgend seizoen. Het team van coach Rafael Benitez eindigde in de Premier League vijfde, terwijl in Engeland alleen de eerste vier in de eindstand naar het kampioenenbal mogen, in casu kampioen Chelsea, Arsenal, Manchester United en Everton.

In de eerste voorronde van de Champions League mag Liverpool het opnemen tegen een, op papier, gemakkelijke tegenstander. Mogelijke opponenten zijn onder andere het Sloveense Gorica, het Cypriotische Famagusta of het Luxemburgse Dudelange.

In de tweede voorronde wacht een zwaardere affiche voor de Engelsen. Potentiële tegenstanders heten dan bijvoorbeeld RSC Anderlecht, Maccabi Haïfa (Isr), Rapid Wenen (Oos), Partizan Belgrado (SMo), Lokomotiv Moskou (Rus), Celtic Glasgow (Sch), of Dinamo Kiev (Oek).

Liverpool geniet niet van de bescherming die andere Engelse clubs als reekshoofd wel krijgen. Daarom kan de club in de derde voorronde uitgeloot worden tegen een andere Engelse ploeg (Manchester United of Everton). Ook in de poules is Liverpool niet beschermd.

Dankzij de Uefa-beslissing is de Turkse kampioen Fenerbahçe overigens vrijgesteld van de derde voorronde en is het rechtstreeks geplaatst voor de poules. De Poolse kampioen Wisla Krakau mag dan weer deelnemen aan de derde voorronde en de Roemeense kampioen (Steaua of Dinamo Boekarest) aan de tweede voorronde.

De plaats die door het vertrek van Liverpool is vrijgekomen in de Uefacup mag evenwel niet ingenomen worden door een andere Engelse club (Manchester City, dat achtste eindigde). Bolton (6e) en Middlesbrough (7e) zijn de enige Engelse teams die starten in de Uefacup.