Intrigerende stofdeeltjes rond Saturnusmaan Enceladus gevonden

Print
De Amerikaanse sonde Cassini heeft intrigerende stofdeeltjes rond de Saturnusmaan Enceladus gevonden, zo heeft de NASA meegedeeld. Wat ze precies zijn is nog niet geweten.
Bij een scheervlucht op 17 februari, waarbij de Cassini op 1.167 km voorbij Enceladus passeerde, stelde een instrument vast dat gedurende 38 minuten duizenden deeltjes werden geraakt. Hetzelfde gebeurde opnieuw op 9 maart, bij een passage op 500 km. De grootste deeltjes hadden een diameter die een menselijk haartje niet overschreed en waren dus niet gevaarlijk voor het ruimtetuig.
Volgens de wetenschappers bestaat er aldus ofwel een wolk van stof rond de relatief kleine maan, ofwel zijn de deeltjes afkomstig van de buitenste ring van Saturnus, de E-ring.
Er zijn trouwens speculaties dat de maan met een diameter van 500 km de belangrijkste voedingsbron van die ring is. Mogelijk is door getijdenwerking met een andere maan, Mimas, het binnenste van Enceladus opgewarmd waardoor watervulkanisme is ontstaan.
Een ander instrument op de Cassini heeft in dit verband onlangs waterionen gevonden die erop kunnen wijzen dat Enceladus een zeer dunne atmosfeer heeft. Maar er moet een sterke voedingsbron zijn opdat die aanwezig kan blijven, want de gravitatie van de maan zelf is daarvoor onvoldoende.
Omdat Enceladus snel een interessant onderzoeksobject wordt, bekijkt men of volgende scheervluchten dichter dan voorzien kunnen gebeuren.

.

Nu in het nieuws