Melkweg is 13,6 miljard jaar oud (ESO)

Print
De melkweg is ongeveer 13,6 miljard jaar oud, zo blijkt uit nieuwe metingen.
De eerste sterren in het melkwegstelsel van de aarde zouden zich al gevormd hebben aan het einde van de sterrenloze "donkere periode" die volgde op de oerknal. Het European Southern Observatory (ESO) maakte het nieuws dinsdag bekend. De leeftijd van het heelal wordt geschat op 13,7 miljard jaar.

De leeftijd van de melkweg zou volgens een team ESO-astronomen blijken uit waarnemingen van de sterrencluster NGC6397 in het sterrenbeeld Ara aan de zuiderhemel. Sterrenclusters herbergen de oudste sterren in ons melkwegstelsel en velen zijn tot 13,4 miljard jaar oud. Deze ver verwijderde zonnen kunnen evenwel niet de eerste sterren in onze melkweg zijn, omdat ze al chemische elementen bevatten die niet door de oerknal konden ontstaan, maar eerder door de explosie van andere sterren. Wanneer de eerste, verst verwijderde generatie van sterren in onze melkweg ontstond, was totnogtoe onduidelijk.

Om hierachter te komen, maten astronomen de hoeveelheid beryllium in relatief weinig ontwikkelde sterren in de sterrencluster. Beryllium onstaat wanneer er bij de explosie van een supernova zware atoomkernen door de ruimte slingeren en deze in aanraking komen met lichtere atoomkernen. Het beryllium dat in de sterren werd gevonden, moet zich zo'n 200 miljoen jaar lang in de jonge melkweg hebben verrijkt, zo konden de wetenschappers meten. De eerste sterren van de melkweg moeten daarom al aan het begin van die tijd als supernovae geëxplodeerd zijn.

.

Nu in het nieuws