Axel Merckx pakt brons 40 jaar na Godefroot

Print
Axel Merckx (32) pakte zaterdag de bronzen medaille in de wegrit voor mannen op de Olympische Spelen in Athene. Het was meer dan 40 jaar geleden dat een Belg nog eens een Olympische medaille kon meegraaien in de wegrit.
 
In 1964 reed Walter Godefroot in Tokio eveneens naar brons. De jonge Merckx finishte op elf seconden van het leidersduo, dat op anderhalve ronde van het einde wegreed (21 km). De Italiaan Paolo Bettini won in de spurt het goud voor de verrassende Portugees Sergio Paulinho.
 
Axel Merckx liet het peloton in de laatste ronde ter plaatse en veroverde de eerste Belgische medaille op deze XXVIIIe Olympiade. Op het Olympisch palmares volgt Bettini (30) de Duitser Jan Ullrich op. Hij is de eerste Italiaanse renner die goud pakt in de Olympische wegrit na de betreurde Fabio Casartelli (Barcelona 1992).
 
Van de andere Belgen liet vooral Philippe Gilbert zich opmerken toen hij met een tiental anderen in het offensief trok nadat de vroege aanvallers Magnus Backstedt, Richard Virenque en Laszlo Bodrogi ingelopen waren. Ook Peter Van Petegem schoof mee toen Bettini en Vinokourov de grote schifting voltrokken, maar Merckx was veruit de beste Belg in koers. Een aantal ronden voor het einde reed hij namelijk al een tijdlang voorop, samen met Kurt-Asle Arvesen, Luca Paolini en Frank Hoj.
 
Nadat ze teruggenomen waren, keek hij echter even de kat uit de boom en de beslissing was gevallen met Bettini en Paulinho. "Misschien heeft hij te veel naar Vinokourov gekeken om de kloof naar Bettini en Paulinho te dichten", beoordeelde vader Eddy Merckx. "Maar al bij al blijft het een prachtig resultaat. Want zelfs als hij meegegaan was met Bettini, had hij die in de spurt nooit kunnen kloppen. Het is een prachtige beloning voor al de inspanningen die Axel in zijn carrière al opgebracht heeft. En een pluim ook voor José De Cauwer, die weet dat Axel een man is waar hij op kan rekenen als hij hem voldoende vertrouwen geeft".
 
Axel zelf was eveneens uitermate tevreden. "Dit is een droom die werkelijkheid wordt", vertelde hij in een eerste reactie. "Vier jaar geleden in Sydney lukte het niet. Vandaag wel. Ik ben echt intens gelukkig. Nochtans vlotte het in het begin van de wedstrijd ook niet zo goed. Ik had last van de warmte, maar naarmate de wedstrijd vorderde en naarmate er sneller gereden werd, voelde ik me steeds beter. Temeer daar de temperatuur ook wat begon te zakken. In de laatste twee ronden was ik er echt van overtuigd dat ik een medaille kon behalen".
 
Ook Peter Van Petegem deelde in het succes van Axel Merckx. "Ik was zelf net niet goed genoeg om een bepalende rol te kunnen spelen", aldus de 'zwarte van Brakel'. "Vanaf het moment dat ik dat voelde, heb ik me onvoorwaardelijk in dienst van Axel gezet".
MEEST RECENT