NASA stuurt Messenger op weg naar Mercurius

Het Amerikaanse ruimtevaartbureau NASA heeft dinsdag de ruimtesonde Messenger op weg gestuurd naar Mercurius.

AP Ned

Om de planeet te bereiken zal de sonde acht miljard kilometer afleggen en zeseneenhalf jaar onderweg zijn. "Een reis van mythische proporties", zei een vluchtleider toen de Messenger de laatste rakettrap had afgeworpen. De lancering zou eigenlijk maandag plaatsvinden, maar moest vanwege een tropische storm worden uitgesteld.

Sinds de Mariner 10 halverwege de jaren '70 driemaal langs Mercurius zoefde hunkeren wetenschappers naar meer nieuws over deze planeet, die het dichtst van alle bij de zon staat. Als alles goed gaat zal Messenger in 2011 in een baan om Mercurius terechtkomen.

Voor een directe vlucht naar Mercurius is veel meer brandstof nodig dan de Messenger mee de ruimte in kan nemen. Daarom moet gebruik worden gemaakt van de zwaartekracht van de andere planeten. Er is een indirecte route uitgestippeld waarbij de sonde eenmaal langs de aarde, tweemaal langs Venus en driemaal langs Mercurius zal vliegen alvorens af te remmen en zich in een baan om de kleine, hete planeet te laten zakken.

De sonde heeft zeven instrumenten aan boord die een jaar lang gegevens over Mercurius gaan verzamelen. Om het instrumentarium tegen de zinderende hitte te beschermen - Mercurius staat zo dicht bij de zon dat de temperatuur overdag oploopt tot 370 graden Celsius - is de sonde in een keramisch dek gevat. De Mariner 10 moest het nog doen met een ouderwetse parasol. Een van de redenen dat het zo lang heeft geduurd voor er weer naar Mercurius werd omgekeken is dat er een betere bescherming tegen de hitte moest worden ontwikkeld.