Gasexplosie Gellingen: koning Albert brengt bezoek

Koning Albert heeft gisteren een bezoek gebracht aan het industrieterrein in het Waalse Gellingen (Ghislenghien), waar een zware explosie in een ondergrondse aardgasleiding vrijdag aan 16 mensen het leven heeft gekost.

Belga

Drie mensen, onder wie een politieman, worden officieel nog vermist, maar zijn vrijwel zeker ook omgekomen. 120 mensen zijn gewond geraakt. 30 van hen zijn er ernstig aan toe.

Slechts acht van de zestien doden zijn tot dusverre geïdentificeerd, zei Jacques Cloquette, die namens het openbaar ministerie het onderzoek naar de ramp leidt.

Koning Albert kreeg een korte rondleiding en sprak daarna met nabestaanden en reddingswerkers. De koning werd vergezeld door minister van binnenlandse zaken Patrick Dewael en minister van defensie André Flahaut. Ook Bruno Van Grootenbrulle, de burgemeester van Ath, het tien kilometer noordoostelijker geleden stadje waar Gellingen bestuurlijk onder valt, bevond zich in het gezelschap. "Wij in Ath leven in een nachtmerrie", zei hij.

Premier Guy Verhofstadt en minister van volksgezondheid Rudy Demotte onderbraken hun vakantie en keerden terug naar België om de plaats van de ramp en de gewonden nog vrijdagavond te bezoeken. Verhofstadt noemde het de grootste ramp in België sinds 1967, toen 22 doden vielen bij de explosie van een tankwagen met vloeibaar gas. Hij riep de dag waarop de slachtoffers zullen worden begraven uit tot dag van nationale rouw.

De explosie van vrijdag is veroorzaakt door een lek in de pijpleiding. Rond 08.00 uur 's ochtends alarmeerden bouwvakkers de brandweer omdat ze de leiding op het industrieterrein van Gellingen, zo'n 30 kilometer ten zuidoosten van Brussel, beschadigd hadden. Het ging om een grote leiding, van een meter doorsnee. De explosie deed zich voor toen de brandweer het gebied afzette om het lek te dichten. De precieze oorzaak is onbekend en vermoedelijk zeer moeilijk te achterhalen. Het bedrijf Diamand Boart, waarlangs de explosie zich voordeed, ontkent dat er graafwerken werden uitgevoerd in haar opdracht. Wel waren er werken voor de aanleg van een verbindingsweg op het industrieterrein.

Onder de doden en gewonden zijn brandweerlieden en politiemensen die het lek onderzochten. Onder meer het hoofd van de plaatselijke brandweer, voor wie het zijn eerste werkdag was, kwam om.