Mislukte Ariane-lancering zware tegenslag voor ESA

De commerciële poot van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA heeft woensdagavond opnieuw een zware tegenslag moeten incasseren met de mislukte lancering van een opgevoerde Ariane-5 draagraket.

AP

De raket, die aanvankelijk probleemloos opsteeg vanaf de basis Kourou in Frans Guyana, moest vernietigd worden toen zich ongeveer drie minuten na de lancering "een anomalie" voordeed, aldus Arianespace. De tien ton zware lading, bestaande uit twee satellieten ter waarde van enkele honderden miljoenen euro's, ging verloren.

Directeur Jean-Yves Le Gall van Arianespace verklaarde dat een koelsysteem van de hoofdmotor na 178 seconden was uitgevallen, waardoor de motor niet goed meer functioneerde. De raket tuimelde van 150 kilometer hoogte naar beneden en werd op een hoogte van 69 kilometer door radiosignaal vanaf de grond vernietigd. De resten van de raket en de lading - een experimentele Franse telecommunicatiesatelliet en een Hot Bird-televisiekunstmaan die allebei verzekerd waren - vielen in de Atlantische oceaan.

Een commissie van onderzoek zal de precieze oorzaak van het probleem proberen te achterhalen. Het lanceerprogramma met de nieuwe Ariane-5 zal naar verwachting maanden vertraging oplopen, maar de lanceringen met de beproefde oudere Ariane-4 en de basisversie van de Ariane-5 zullen gewoon doorgaan.

De Ariane-5 is de krachtigste draagraket uit de Ariane-serie waarover de ESA beschikt. De vorige versie had een draagvermogen van ongeveer zeven ton, maar het vermogen is opgevoerd om zwaardere ladingen in de ruimte te kunnen brengen. De kosten voor de commerciële klanten van Arianespace kunnen aanzienlijk omlaag als met één raket meerdere satellieten tegelijk in een geostationaire baan gebracht kunnen worden.

Een zichtbaar geschokte Arianespace-directeur Le Gall zei dat ook de nieuwe tegenslag zal worden overwonnen. De eerste vlucht van de Ariane-5 in 1996 eindigde al in een total-loss. In juli vorig jaar kwamen twee met een Ariane-5 gelanceerde satellieten niet in de juiste baan om de aarde, maar in maart van dit jaar ging een andere lancering weer wel goed.

Arianespace is marktleider in de commerciële ruimtevaart, maar maakt al twee jaar verlies en voelt de adem van de Amerikaanse concurrentie in de nek. Eind november maakte de nieuwe Delta-4 draagraket van Boeing een geslaagde eerste vlucht, in augustus komt de Atlas-5 van Lockheed op de markt. Arianespace heeft alle hoop gevestigd op de opgevoerde Ariane-5, waarvan de betrouwbaarheid nu weer in twijfel wordt getrokken.