Een wijngaard planten op een motorcrossterrein

 Wie de E314 van Lummen naar Leuven neemt, zoeft aan afrit 23 in Tielt-Winge door een Zuid-Frans landschap. Op de glooiingen van de Haksberg plantte wijnboer Jan Willekens (32) drie maanden geleden 36.000 wijnranken aan. Hij droomt ervan aan de overkant van de snelweg hetzelfde te doen, zodat automobilisten het gevoel krijgen een wijngaard te kruisen. Heel on-Belgisch, of toch niet?
BR>
 Willekens mag dan zijn actieterrein naar Vlaams-Brabant hebben uitgebreid, in zijn hart blijft hij een hardcore Kempenaar. In Herselt runt hij het wijngoed Ten Kapittel (4,5 hectaren groot), een domein dat vroeger tafel- en miswijn leverde aan de abdijen van Tongerlo en Averbode. Maar omdat de vraag naar Belgische wijn groeit en Herselt geen expansiemogelijkheden bood, moest Jan Willekens op zoek naar een andere geschikte heuvel.

Die vond hij in Tielt-Winge, op de Haksberg. In augustus vorig jaar leek het terrein rond het witte notariskasteel nog een woest maanlandschap. Stefan Everts en andere bekende motorcrossers kwamen er oefenen. Maar Motoland kreeg steeds zwaardere kritiek van milieuverenigingen en omwonenden. Na een gerechtelijk dossier moest het motorcrossparadijs worden gesloten. Jan Willekens en een zakenpartner konden het landgoed kopen om er het groene project te ontwikkelen. Een beetje gedurfd, maar Jan Willekens heeft er alle vertrouwen in.

Krekels

Willekens had ons vooraf gewaarschuwd. "Schrik niet, want je zit precies in Zuid-Frankrijk." En dat klopt. Via schitterende holle wegen slingeren we naar het wijnkasteel. Beneden aan de heuvel is de oude kantine getransformeerd in een zuiders degustatielokaal, met Spaanse terrastegels. Op de Haksberg groeien de Dornfelder, Merlot, Chardonnay en Müller-Thurgau. In totaal goed voor 9.000 paaltjes en 148 kilometer draad. Vervang het geraas van de snelweg door zingende krekels, en je waant je in Frankrijk of Italië.

"Ik moést wel uitbreiden", zegt Jan Willekens. "In Canada heerst een België-gekte. Alles wat uit België komt, vinden ze geweldig. Zeker wijn, omdat het zo'n rariteit is en daardoor automatisch een exclusief karakter krijgt."

Miljoeneninvestering

Een motorcrossterrein omvormen tot wijnberg is makkelijker gezegd dan gedaan. Willekens moest de natuurlijke glooiingen herstellen en grondverbeteringen doorvoeren. Om zijn miljoeneninvestering niet te zien bevriezen, stelde hij het plantseizoen kunstmatig uit tot na de ijsheiligen. Alle planten komen uit Duitsland en zijn geënt op Californische stammen. Pas binnen twee tot drie jaar kan de échte oogst beginnen.

Een fles Kapittelberg uit Herselt kost 7 euro. Een beetje duurder dan buitenlandse wijn. "Niet waar", protesteert Willekens. "Bovendien hebben Belgische wijnboeren een grotere loonkost. Ikzelf slaap gemiddeld drie uur per nacht. En in het oogstseizoen van half september tot begin oktober werk ik gewoon door."

"We plukken van 9u tot 18u. Een druif moet binnen de twee uur geperst worden. Nadien volgt de schoonmaak van het materiaal. Je werkt met suikers, en alles moet zuiver zijn tegen de volgende ochtend. Eens de pluk gedaan, beginnen de eindejaarsverpakkingen. Vanaf december starten de wintersnoei en de activiteiten in de kelder. In april zitten we met de botteling en daarna begint opnieuw het buitenseizoen. Het beroep van wijnboer klinkt misschien romantisch, maar het is vooral kei-hard werken."

Eén probleem moet nog overwonnen worden. "Gisteren stonden hier twee jonge gasten uit Brussel. Meneer, wij komen met de quad (klein vierwielig tuig met motorstuur) crossen. In het motormilieu moeten ze nog wennen aan het idee dat hier nu een wijngaard ligt."

WILLEKENS

Jan Willekens inspecteert zijn wijnranken, met op de achtergrond het wit kasteel waar vroeger de notaris woonde. (Foto Dirk Vertommen)

.

Nu in het nieuws