Ablynx: nieuw biotechbedrijf gooit zich op innoverende farmamarkt

"Onze producten, die gebaseerd zijn op een nieuwe klasse van antilichamen, spelen in op de volgende generatie van geneesmiddelen. Het potentieel aan toepassingen in de bestrijding van ziekten is bijzonder groot." Het mag duidelijk zijn: het pas opgerichte biofarmaceutisch bedrijf Ablynx is erg ambitieus. Het gaat om een spin-out van de Vrije Universiteit Brussel (VUB) en het Vlaams Universitair Instituut voor Biotechnologie (VIB). VUB-professor emeritus Raymond Hamers ligt aan de basis van de ontdekking die tot de oprichting van Ablynx leidde. "Tijdens een editie van Flanders Technology meldde Gaston Geens dat hij nog wat geld over had voor wetenschappelijk onderzoek. Ik heb toen een project ingediend voor een studie naar de slaapziekte bij dromedarissen. En van het één kwam het ander", doet Hamers het verhaal bij de voorstelling van Ablynx.

Belga

Hamers stootte op een unieke klasse van antilichamen bij dromedarissen, kamelen en lama's. Antilichamen zijn door het lichaam aangemaakte eiwitten die ons beschermen tegen ziekteverwekkende virussen en bacteriën. In vergelijking met antilichamen bij bijvoorbeeld mensen, muizen en varkens bezitten de antilichamen van kameelachtigen een veel eenvoudigere structuur. Dat maakt dat ze makkelijker te isoleren en te bestuderen zijn. Met steun van het IWT (Instituut voor de aanmoediging van Innovatie door Wetenschap en Techniek) slaagden vorsers erin de kleinste antilichamen ter wereld te maken (10 maal kleiner dan de normale antilichamen). Groot voordeel van deze technologie is dat de antilichamen zo klein zijn dat ze gemakkelijker in weefsels en organen kunnen binnendringen om bijvoorbeeld kankergezwellen aan te vallen.

Het combineren van de eigenschappen van die mini-antilichamen en de traditionele antilichamen maken het mogelijk om producten te ontwikkelen met een breder therapeutisch potentieel en voor een grotere markt. Er wordt gezocht naar toepassingen die een antwoord moeten bieden op hart- en bloedvataandoeningen, kanker, infectie- en ontstekingsziekten enzovoort. "We willen nieuwe producten maximaal zelf ontwikkelen. Maar het effectief op de markt brengen van de nieuwe producten kan enkel met de hulp van een groter farmabedrijf", zegt Mark Vaeck, die aangetrokken werd als CEO. Hij verdiende zijn strepen bij Plant Genetic Systems, UCB, de Nederlandse biotechbedrijven Cetus en Keygene en het Amerikaanse topagrobiotchbedrijf Ceres. Daar sloot hij begin dit jaar nog een deal van 137 miljoen dollar af met Monsanto.

Bij de opstart (november 2001) kon Ablynx rekenen op 2 miljoen euro investeringssteun van de GIMV. In een tweede stap werd de kapitaalsbasis verbreed via een investering (van samen 3 miljoen euro) door durfkapitaalinvesteerders Sofinnova (Frankrijk) en Gilde (Nederland). "Bedoeling is binnen de twee jaar nog eens 5 miljoen euro in Ablynx te pompen", aldus Vaeck, die ook hoopt op inkomsten van de eerste licenties en partnerships. Ablynx bezit met 40 octrooien en octrooi-aanvragen een sterke octrooiportfolio. Het Ablynx-team zou tegen 2004 van 10 naar 50 werknemers worden uitgebreid.

"Er is duidelijk nood aan nieuwe producten in de farmasector. Op die nood willen we ons kwalitatief hoogstaand team ten volle doen inspelen", luidde het. De markt van antilichaam-gebaseerde producten vertegenwoordigt het snelst groeiende segment in de farmaceutica. Vandaag zijn er 11 therapeutische antilichamen op de markt. Maar er zijn er nog 150 in de fase van klinische tests. Geschat wordt dat de therapeutische antilichamen in 2010 een omzet zullen genereren van 40 miljard euro.