Zoekgeraakte Amerikaanse ruimtesonde waarschijnlijk kapot

Print
Het Amerikaanse ruimtevaartburea NASA moet zijn sinds donderdag vermiste ruimtesonde Contour als verloren beschouwen. Het 163 miljoen euro kostende apparaat is vermoedelijk uit elkaar gevallen, zo tonen telescoopbeelden aan. Vluchtdirecteur Robert Farquhar van de Johns Hopkins Universiteit die de sonde mede gebouwd heeft, zei dat het er "niet goed uitziet".
De ruimtesonde Contour ("Comet Nucleus Tour") werd op 3 juli met een Delta-raket vanop Cape Canaveral in een baan om de Aarde gebracht. Donderdag had zij om 10.49 uur Belgische tijd die moeten verlaten, toen Contour zich 225 km boven de Indische Oceaan bevond. Bij de normaal vijftig seconden durende ontbranding van de raketmotor, om de snelheid tot 6.192 km per uur op te drijven en te ontsnappen aan de aantrekkingskracht van de Aarde, is er iets mis gegaan.

Het manoeuvre gebeurde op te lage hoogte om door het Deep Space Network van de NASA te kunnen worden gevolgd. Toen de 970 kilo wegende Contour een uur later iets van zich diende te laten horen, kwam er geen enkel signaal. Astronomen van de universiteit van Arizona ontdekten daarop met een telescoop op 400.000 km van de Aarde twee parallel reizende punten op een traject dat de Contour had dienen te volgen. Dat kan er op wijzen dat de Contour in twee stukken uiteen is gevallen. Die zouden zich op ongeveer 250 km van elkaar bevinden en zich van onze planeet wegspoeden.

Specialisten geven de hoop niet op. Ze speculeren dat het zwakkere observeerbare van de twee objecten een relatief kleiner deel van isolatiemateriaal zou zijn dat zou zijn losgeraakt. Farquaher zelf gelooft weinig in zo'n "happy end". Overigens beschikt Contour over noodsoftware die de twee zenders en de antennes reactiveert, na het 96 uur lang uitblijven van bevelen uit het vluchtleidingscentrum. De NASA bleef daarom in het weekeinde proberen om contact met de robot te krijgen.

.

Nu in het nieuws