Schedel van onbekend reptiel ontdekt

Braziliaanse wetenschappers hebben een bijna ongeschonden schedel opgegraven van een tot nu toe onbekend vliegend reptiel met een tachtig centimeter hoge kam op de kop dat 110 miljoen jaar geleden tegelijk met de dinosauriërs geleefd moet hebben. Alexander Kellner en Diogenes de Almeida Campos, verbonden aan musea in Rio de Janeiro, geven in het blad Science dat vrijdag uitkwam een beschrijving van het fossiel, dat zij vonden bij Santan do Cariri in het noordoosten van Brazilië.

AP Ned

De ontdekkers hebben het dier Thalassodromeus sethi gedoopt. Thalassodromeus betekent zoiets als zeerenner en sethi verwijst naar de Egyptische god Seth. Het is volgens hen een nieuwe type pterosauriër, een reptielensoort met grote vleugels die in plaats van veren een bontachtige huid had. Zijn vliegvermogen dankte het aan een vlies dat gespannen was tussen de romp en een lang bot dat als een soort vierde vinger uit de pols kwam.

De vleugels van de Thalassodromeus waren waarschijnlijk 4,5 meter lang en het reptiel voedde zich vrijwel zeker met vis die het in duikvlucht uit het water schepte. Zijn schaarachtige snavel en sporen van krachtige nekspieren wijzen daar op. De schedel werd gevonden op een plaats waar vroeger een lagune, de Araripe, is geweest. De plek is de belangrijkste vindplaats van pterosauriërfossielen.

De kam, die mogelijk als roer heeft gediend bij het vliegen, is hol en vertoont groeven waar bloedvaten hebben gezeten. Omdat de bloedvaten vlak onder de huid lagen, suggereren Kellner en De Almeida Campos dat de kam misschien mede voor afkoeling moest zorgen, maar Alan Feduccia, een Amerikaanse dinosauriër-deskundige, bestreed dat. Hij zei dat bloedvaten in soortgelijke kammen bij hedendaagse vogels, zoals de neushoornvogel, tot voeding van het hoofd dienen en niet ter afkoeling.