Jos Verstappen koestert zekerheid in harde F1-wereld

Het was een kalme winter voor Jos Verstappen en dat was prettig. De zekerheid van een stoeltje voor het tweede achtervolgende jaar bij Arrows gaf de 28-jarige Nederlands-Limburger innerlijke rust. Dat is wel eens anders geweest. Sterker; het was elk jaar anders. Verstappen zat altijd wel ergens in de wachtkamer, zijn manager Huub Rothengatter moest de achterban ervan verzekeren dat 'het wel goed zou komen'.

GPD

Deze winter was anders, want Verstappen vierde de feestdagen en de jaarwisseling in de wetenschap dat het contract met Arrows waterdicht was. Behalve innerlijke rust had dat nog een voordeel, was zijn ervaring: "Je hebt de hele tijd contact met het team, wordt op de hoogte gehouden van de ontwikkelingen. Ik ben een paar keer in Engeland geweest om wat bij te praten. Dat is een prettige bijkomstigheid, die dit seizoen wel eens van pas kan komen."

Verstappen klinkt zelfverzekerd, al was niet iedereen er gerust in dat hij kon vertrouwen op nog een jaar in de renstal van Arrows. Vreemd is dat niet, want het verging Pedro de la Rosa, de voorkomende, snelle en vakkundige teammaat van Verstappen, anders. De Spanjaard was vorig seizoen meestal sneller dan Jos Verstappen bij de kwalificaties, maar werd zonder pardon op straat gezet. Kon niet genoeg geld bijeen brengen. Enrique Bernoldi, vorig jaar testrijder bij Sauber, bracht Red Bull mee naar Arrows en De la Rosa kon vertrekken. "Dat is Formule 1 hè", zegt Verstappen. "Keihard, bikkelhard. Ik heb het meegemaakt, ik weet hoe Pedro zich voelt. Ik heb ook met hem gesproken toen het dreigde te gebeuren. Natuurlijk maakt hij naar buiten toe nu een teleurgestelde indruk, maar hij heeft het altijd geweten. Hij kreeg de sponsoring niet rond. Ik wist dat, maar kon het niet naar buiten brengen, want dat hebben ze in het team liever niet. Zij hebben hun eigen verantwoordelijkheid, moeten het budget ook op tafel zien te krijgen dus keuzes maken. Mijn contract zat heel anders in elkaar dan dat van Pedro. Ik had zekerheid. Bovendien hebben ze mij nu graag in het team. Dat merk je aan alles. Ze zijn heel tevreden met mij."

Concurrent

Hij is toch ook blij met zijn nieuwe collega bij Arrows, Enrique Bernoldi. "Die jongen kan ècht goed sturen hoor, dat heeft hij wel bewezen in het voorseizoen. Hij gaat ontzettend hard en ik beschouw hem als een groot talent. Dat is goed voor het team, want hij komt met waardevolle informatie thuis en dat is goed voor zijn eigen zelfvertrouwen. Ik vind het heel belangrijk dat er twee coureurs in een team zitten die aan elkaar gewaagd zijn. Ik heb liever een snelle collega dan een langzame, want dan ga je geheid zelf ook een halve seconde sneller rijden. Ik heb graag iemand die me pusht, waardoor ik net iets harder gaat lopen voor bepaalde dingen. Hoewel we nog moeten afwachten hoe hij zich in de races zal manifesteren, denk ik dat hij wel een concurrent voor me kan zijn. Hij heeft natuurlijk best ervaring in een F1-auto, als testrijder bij Sauber."

Verstappen gaat zijn tweede jaar in. Het contract met Arrows loopt aan het einde van het seizoen af. Misschien ligt er dan een kans voor de Nederlander om eens naar een groot team over te stappen. Het houdt hem niet bezig. Verstappen is pragmatisch geworden. "Ik ben nu de nummer één in het team, hoef me wat een aantal zaken betreft niet meer te bewijzen. Dat is een prettige gedachte en ik voel het ook wel als een soort erkenning. Maar dat betekent niet dat ik nu de lat een stukje hoger leg. Zo zit ik niet in elkaar. De lat kan wat mij betreft niet hoger. Ik kan slechts 100 procent geven en dan zien we wel verder hoe het gaat."

"Ik ben van zo veel factoren afhankelijk dat het geen zin heeft om over de toekomst te speculeren. Het is altijd afwachten. Wat de auto doet, hoe de concurrentie ervoor staat. Ik kan wel zeggen dat we met Arrows een stapje dichter bij de subtop zijn gekomen, maar dat zou een slag in de lucht zijn. Ik weet het gewoon niet. In het voorseizoen ziet Prost er heel goed uit. Ik geloof dat Jordan zijn spullen nu goed voor elkaar heeft. Ik ben niet zo onder de indruk van Williams, van BAR, die allebei wat problemen lijken te hebben."

"En wat de betrouwbaarheid van de Arrows betreft; ook dat is nog afwachten, omdat er toch weer een heleboel nieuwe onderdelen op zitten. Ik denk dat het bovenin opnieuw zal gaan tussen Ferrari en McLaren, zij hebben de grootste budgetten. Het is niet anders. We mogen nog van geluk spreken dat er twee stallen zijn die elkaar opjagen. Vaak was één team de beste en was het al snel gedaan met de spanning in het WK."

Traction control

Verstappen gaat dit seizoen een belangrijk voordeel verliezen. De Nederlander was een startspecialist, won plaatsen in de hectiek van de start, bespeelde het gaspedaal al was het een Stradivarius. De Fia heeft de tractiecontrol echter vrijgegeven, op aandringen van de meeste teams. Bij de Spaanse Grand Prix op 29 april mogen de bolides met de nieuwe techniek zijn uitgerust. De Nederlander is er niet blij mee. "Ik vind het niet goed voor de sport. De rol van de coureur wordt hiermee voor een belangrijk deel overgenomen door de electronica. Hard remmen en snel door een bocht gaan, dat kan iedereen. Bij de start kon je nog een verschil maken door heel voorzichtig met je gaspedaal te doseren, zodat de wielspin tot een minimum beperkt bleef. Maar ik begrijp het wel. Het is niet meer te controleren wie wel en wie geen tractioncontrol gebruiken. We weten zeker dat er vorig jaar teams zijn geweest, die er al stiekem gebruik van hebben gemaakt. De ontwerpers in de Formule 1 zijn gewoon te slim. Dus was het onvermijdelijk dat het uiteindelijk werd toegestaan."

Neemt niet weg dat de wagens als gevolg van de nieuwe reglementen een stukje langzamer zijn dan vorig jaar. Dat bleek al tijdens de testsessies. De 'oude' A21 bleek altijd weer sneller dan de nieuwe A22. Verstappen: "Maar dat zag je ook bij de andere renstallen. De tijden van ons waren vergelijkbaar met die van Prost en Benetton, alleen met het model van vorig jaar waren we sneller. De nieuwe motor ziet er goed uit. Ik dacht dat we misschien wat topsnelheid moesten inleveren, maar dat viel erg mee. Hij doet niet echt onder voor de Supertec van vorig jaar en de betrouwbaarheid lijkt in orde. We krijgen nu ook stuurbekrachtiging en dat helpt ook weer een beetje. Net als het links remmen. Dat heeft effect op de rondetijd, al is het slechts klein. Ik heb er even aan moeten wennen, maar nu is het geen probleem meer. Nee, het is totaal anders dan karten. Met een kart rem je ook wel links, maar dat gebruik je dan ook om ermee door de bocht te sturen. Dat zal je met een F-1 auto niet lukken."

Inmiddels is het testseizoen ten einde en begint volgende week in Melbourne het echte werk. Verstappen kan nauwelijks wachten. "Ik heb geen hekel aan testen, maar er gaat niets boven het echte werk."

Bovendien; alle vraagtekens die het voorseizoen oproept, worden alleen tijdens een echte race uitroeptekens. Het aftellen is vrijwel ten einde.