Ruimteveer Atlantis in Californië geland

Het ruimteveer Alantis is dinsdag uiteindelijk om 21.34 uur Belgische tijd op de luchtmachtbasis Edwards in Californie geland. De terugkeer heeft ruimtevaartmiddens wat in spanning gehouden, want de meteo was de afgelopen dagen een spelbreker. De wielen van Atlantis stonden om 21.34 uur Belgische tijd stil op het uitgedroogde zoutmeer dat in de beginjaren van het shuttleprogramma, dat 25 jaar geleden geconcretiseerd werd, de exclusieve landingsplaats van de Amerikaanse ruimteveren was.

BELGA

De 1,4 miljard dollar kostende Destiny is het meest gesofisticeerde ruimtelabo ooit, en omvat ook in België ontwikkelde wetenschappelijke infrastructuur. De eerste labomodule van het ISS beschikt tevens over computers voor de besturing van het prille complex dat na de aanhechting van Destiny al 112 ton weegt. Dit komt dicht in de buurt van de ten dode opgeschreven MIR (137 ton).

De astronauten Tom Jones en Robert Curbeam hebben in verband met de koppeling van Destiny en andere assemblagewerk tijdens drie ruimtewandelingen in totaal 19 uur 49 minuten buiten gewerkt. Atlantis was ruim twaalf dagen in de ruimte en diende normaal zondag terug te keren. Maar onder andere omwille van teveel zijwind op Cape Canaveral werd de landing twee dagen na elkaar uitgesteld. Op de uitwijkplaats in Californië, die de NASA omwille van de één miljard dollar extra kosten liever niet gebruikt, was het weer zowaar nog slechter.

In tegenstelling tot sommige berichten waren de astronauten niet in de ruimte "geblokkeerd". Atlantis kon nog tot morgen/woensdag rond de Aarde blijven wentelen. Gezagvoerder Kenneth Cockrell maakte trouwens in het najaar van 1996 iets gelijkaardigs mee. Door het weer genoodzaakt bleef hij twee dagen extra in de ruimte, waardoor hij met zijn toenmalige bemanning het duurrecord van een shuttlevlucht op zeventien dagen, vijftien uur en 53 minuten bracht. Op het Kennedy Space Center staat reeds het ruimteveer Discovery klaar, om begin maart de eerste permanente bewoners van het ISS op te halen en hun opvolgers af te zetten.

De NASA beschikte voor een landing ook nog over White Sands in de staat New Mexico, maar die is slechts e/e/n keer gebruikt. Met name na de derde shuttlemissie op 30 maart 1982.