Directeur Leen Van Heukelom en voorzitster Magda Van Loon vieren dat Willekom dit jaar dertig jaar bestaat. © Dirk Vertommen

Willekom vangt al dertig jaar mensen met een beperking op: “Er was zo weinig aanbod dat we er als ouders dan maar zelf aan begonnen”

Mechelen -

Willekom in Mechelen bestaat dit jaar dertig jaar. In 1992 beslisten een aantal ouders om zelf een voorziening voor mensen met een beperking op te richten. Dat deden ze uit frustratie omdat er op dat moment enorm weinig aanbod was. Intussen groeide Willekom uit tot een organisatie waar jaarlijks 320 gezinnen een beroep op doen voor verschillende vormen van opvang.

Stijn Van de Sande

Eind jaren tachtig wordt de Mechelse Magda Van Loon voorzitster van de lokale afdeling van de vereniging voor personen met een handicap. Ze is moeder van Karlien, een dochter met een beperking, en weet als geen ander hoe moeilijk het is om een geschikte opvangplaats te vinden. “Uiteindelijk kon Karlien ergens terecht, maar ik dacht ook aan al die ouders die geen opvang hadden voor hun kind. Ik vond dat daar iets aan moest gebeuren.”

Daarom besliste ze begin jaren negentig om een eigen voorziening voor mensen met een beperking op te richten. Dat deed ze samen met enkele andere ouders die in hetzelfde schuitje zaten. “We handelden deels uit frustratie”, klinkt het. “Het was voor ouders toen onmogelijk om eens een avondje naar het voetbal of de cinema te gaan, want er was geen mogelijkheid voor een korte opvang. Met die frustratie, maar vooral gedreven door veel ambitie en met wat steun uit politieke hoek en van verschillende sponsors, konden we in 1992 Willekom oprichten.”

Crisisopvang

De voorziening vestigde zich in de Galgestraat in Mechelen en bood op dat moment residentiële opvang en korte opvang aan. “We begonnen met acht opvangplaatsen, maar dat aantal werd steeds groter”, zegt Van Loon, die nu voorzitster is van de vzw Willekom. “In 2010 verhuisden we naar een nieuw gebouw in de Lakenmakersstraat, vlak bij de huidige brandweerkazerne en de Nekkerhal. Daar bouwden we intussen nog een extra nieuwbouw bij die ons de kans geeft om nog meer mensen op te vangen.”

In totaal beschikt Willekom nu over acht studio’s voor permanente bewoning. Daarnaast zijn er zestien kamers waar mensen eveneens voltijds of deeltijds in kunnen wonen. De voorziening beschikt ook over ruim twintig kamers voor een kort verblijf en een ruimte die indien nodig gebruikt kan worden voor crisis- of noodopvang. “Denk daarbij bijvoorbeeld aan een ouder die plots naar het ziekenhuis moet. Het kind met een beperking kan dan niet zomaar alleen thuisblijven en komt via noodopvang bij ons terecht.”

Sinds 2010 werden er in de Lakenmakersstraat twee nieuwe gebouwen in gebruik genomen. © Dirk Vertommen

Zo helpt Willekom jaarlijks in totaal 320 gezinnen met de opvang van een kind of volwassene met een beperking, en dat intussen al dertig jaar lang. “Sinds een aantal jaar werd ons aanbod ook verder uitgebreid. We bieden nu ook vakantie- en naschoolse opvang aan. De vraag naar dit soort opvang is zo groot dat we er onmogelijk volledig aan kunnen voldoen, hoe graag we dat ook zouden willen. Gelukkig hebben we een goede samenwerking met het Sint-Janshof en De Sprankel, twee scholen die vlakbij gelegen zijn. Daar huren we regelmatig lokalen.”

Grotere flexibiliteit

In dertig jaar tijd is er heel wat veranderd. Zo kwam er meer steun vanuit de overheid. Via de persoonsvolgende financiering wordt financiële steun nu rechtstreeks toegekend aan de persoon met een beperking of met een vermoeden van beperking. Die kan dat geld gebruiken voor de steun die hij op dat moment zelf wil. “Dat vraagt veel meer flexibiliteit van de zorginstellingen dan vroeger, maar we waren daar goed op voorbereid. Voor de mensen met een beperking is het alvast een grote vooruitgang”, zegt directeur Leen Van Heukelom.

De afgelopen decennia is ook het taboe rond mensen met een beperking fel verminderd. “Maar toch ervaren buurtbewoners soms nog een drempel om met ons in contact te komen”, zegt Van Heukelom. “Daarom stellen we ons speelbosje iedere donderdag open voor kinderen uit de buurt en gaan we wekelijks glas ophalen bij de mensen om het naar de glasbol te brengen. Zo komen onze gasten en de omwonenden met elkaar in contact. We hebben ook ons jaarlijkse buurtfeest waar de buurtbewoners iets kunnen komen drinken en een pannenkoek eten.”

Aangeboden door onze partners

Meest gelezen

Vastgoed

Jobs in de regio