Walter Verheyen met zijn hond Bobby aan zijn huis waar een wegwijzer naar Scherpenheuvel hangt. Op deze retrofiets trapt hij zaterdag de 6.000ste keer naar Scherpenheuvel.  ©  kma

Walter (74) fietst zaterdag voor de 6.000ste keer naar basiliek van Scherpenheuvel

Schilde, Scherpenheuvel -

Walter Verheyen (74) uit Schilde fietst zaterdag voor de zesduizendste keer naar bedevaartsoord Scherpenheuvel. Dat zijn 600.000 kilometers, goed voor vijftien keer de wereld rond en bovendien nog 25.000 kilometers bergop. “Vierde categorie”, grapt vrijgezel Walter. “De brug in Olen tel ik er ook bij.”

Kristin Matthyssen

In juni 2017 fietste de gepensioneerd gemeentewerkman de 5.000ste keer naar Scherpenheuvel. Dat werd toen groots gevierd, want hij werd er opgewacht door familie en vrienden en er was zelfs een helikoptervlucht. Zijn 6.000ste keer wil Walter Verheyen in alle rust afwerken. Donderdag doet hij eerst nog zijn 5.999ste rit en zaterdag is dan de grote jubileumrit.

“In totaal zal ik dan 120 miljoen keer getrapt hebben”, vertelt Walter. “Ik heb drie fietsen: een retrofiets van 54 jaar oud en nog twee fietsen van 40 en 46 jaar. Zaterdag neem ik mijn oudste, omdat die slijklatten heeft en het naar het schijnt zaterdag fel gaat regenen.”

Een cartoon van Walter bij zijn 4.000ste tocht naar Scherpenheuvel. ©  kma

De Schildenaar heeft zo zijn vaste rituelen. Hij staat elke ochtend om vier uur op. “Ik ga wel al met de kippen op stok en kruip om 19.45u onder de wol. Anderhalf jaar geleden adopteerde ik een vierjarige kruising Jack Russel-Cavalier King Charles, Bobby. Bobby is vier jaar oud. Ik ga ’s morgens eerst met mijn hond wandelen en spring dan rond vijf uur op mijn fietst naar Scherpenheuvel. Dan is het inderdaad nog pikkedonker, maar het voordeel is dat er weinig speedpedelecs op de jaagpaden rijden. Die hebben vaak zulke felle voorlichten dat ik al eens bijna verblind in het kanaal ben beland.”

Walter laat zijn fiets zegenen door de pastoor van Scherpenheuvel, ergens in de jaren tachtig of negentig. ©  kma

Zijn allereerste rit naar Scherpenheuvel was op 12 februari 1984. “Vanaf ik met pensioen ben gegaan, ben ik fanatiek geworden. In 2011 reed ik bijvoorbeeld 333 keer naar Scherpenheuvel. Ik zat toen aan 35.000 kilometers op een jaar.”

Walter zet een streepje op een kalendertje bij elke Scherpenheuvel-dag. “Ik heb nog hele goeie knieën. Ik steek zelfs nog Wout Van Aert en Mathieu van der Poel voorbij”, zegt hij. “Als ze mij in de tegenovergestelde richting kruisen. (lachend) Ik ben ze al verschillende keren tegengekomen op het jaagpad in Grobbendonk.”

Een cadeau met gehaakte Walter-pop toen hij de 5.000ste keer reed. ©  kma

Dit jaar fietste Walter al 125 keer, meestal tegen een tempo van rond de 23 kilometer per uur. Eenmaal in Scherpenheuvel, gaat hij altijd een koffie drinken en een pistolet eten in taverne De Ram. Daar kennen ze hem allemaal. En niet alleen daar. Heel Scherpenheuvel kent de moedige fietsbedevaarder. Hij heeft zelfs een eigen steen mogen metsen in de basiliek bij de restauratie waarop zijn naam staat en bezit ook een van de sterren van de koepel die hij na de restauratie als cadeau kreeg.

Een ster van de koepel van de basiliek staat thuis bij Walter. ©  kma

Vroeger probeerde hij onderweg in Herselt ook altijd een blik op te vangen van zangeres Mieke. “Maar zij komt precies minder buiten tegenwoordig.”

Of hij naar de 10.000 ritten streeft? “Nee, dat is onmogelijk, ik zal al blij zijn als ik de 7.000 haal. Maar aan stoppen denk ik niet. Ik zou liever sterven onderweg bij het kapelleke aan Mie Maan dan thuis in mijn zetel.”

Kaarsjes branden doet Walter ook nog, zeker als mensen het vragen. “Maar ik brand er minder dan vroeger, want tegenwoordig kosten ze al 1 euro per kaars. Ach, ik heb sowieso een goede verstandhouding met Onze-Lieve-Vrouw van Scherpenheuvel”, knipoogt hij. “We kennen elkaar intussen.”

Toen hij een steen in de basiliek mocht metsen. ©  kma

Sinds anderhalf jaar heeft de bedevaarder een hond, Bobby. Die vraagt ook twee wandelingen per dag. ©  kristin matthyssen

Aangeboden door onze partners

Meest gelezen

Vastgoed

Jobs in de regio