Ara Waco met een walnoot in zijn poot, op de schouder bij papegaaienhotelier Robert Knaepkens. ©  kristin matthyssen

Hotel Coco verzamelt elke herfst als ijverige eekhoorn walnoten voor papegaaien

Westmalle -

Een grappige herfstoproep vanuit Hotel Coco in Westmalle, het oudste papegaaienhotel van het land: wie walnoten op overschot heeft, mag die altijd brengen. ‘Papegaaienhoteliers’ Robert Knaepkens (70) en zijn vrouw Monique (73) slaan in de herfst traditioneel hun voorraad in om de krombekken het hele jaar door te laten smullen. We gingen eens kijken bij de gevleugelde notenkrakers.

Kristin Matthyssen

Robert en Monique Knaepkens openden zo’n dertig jaar geleden het eerste papegaaienhotel van ons land voor korte verblijven van enkele dagen tot enkele maanden. “Ik zat in een vzw in Nederland, maar dat was veeleer een opvangcentrum. Op een gegeven moment zaten ze daar met 8.000 papegaaien. Tony van de vzw heeft toen gevraagd of ik in Vlaanderen geen hotel kon oprichten voor kortverblijf.”

Het gezin Knaepkens had al een bloemen- en plantencenter Cactus Marob. Een deel van de serres werd ingepalmd als papegaaienhotel. “Er staan nu zo’n 75 kooien. In het begin had ik veel klanten uit de Nederlandse grensstreek. Intussen komen ook veel Vlamingen als ze met vakantie gaan. Je kan zo’n vogel niet mee op hotel nemen, want ze krijsen nogal hard.”

In de herfst beginnen Robert en Monique als ijverige eekhoorns walnoten, in de volksmond okkernoten, te verzamelen. “In hun thuisland eten papegaaien palmnoten, maar die moet je eerst in de diepvriezer leggen. Walnoten lusten de meeste papegaaien ook wel. Australische papegaaien zoals kaketoes zijn er minder wild van. Zij eten liever fijne zaden. Natuurlijk vormen de noten maar een deel van hun dieet.”

Robert klopt een noot open met een hamertje. ©  kma

Of Robert zijn hotelgasten de noten ook geeft als bezigheidstherapie, om ze te kraken? “Nee, want ik klop alle noten zelf eerst open met een hamertje om te controleren of er geen schimmel in zit. Schimmels in de luchtpijp kunnen heel hardnekkig zijn bij een papegaai. Wie nog oude gedroogde noten van vorig jaar heeft liggen, mag die ook gerust komen brengen.”

Pluimstaart

‘Pluimstaart Rob’ probeert zo’n tweehonderd kilo te verzamelen om het hele jaar door te komen. “Gelukkig zijn er ondanks de droge zomer toch vrij veel noten deze herfst”, stelt hij vast.

Kromsnavels zijn er in alle soorten. ©  kma

Op zijn zeventigste verdeelt Robert nu zo’n fifty-fifty van zijn tijd tussen de papegaaien en planten. De Westmallenaar heeft een typische beroepsziekte: papegaaien-tinnitus, zoals muzikanten dat ook kunnen hebben, door de hele tijd zijn luidruchtige gasten te verzorgen. “Ik zit constant met een ‘tuut’ in mijn oor, maar ben dat al gewend”, vertelt Robert. “In die dertig jaar tijd ben ik misschien drie dagen op verlof geweest. Als je dieren hebt, moet je er zeven dagen op zeven zijn. Daarom geeft het mij wel een voldaan gevoel dat andere mensen dankzij ons hotel toch eens vakantie kunnen vieren. ‘Gij moet voortdoen tot je honderd wordt!’, zei een klant mij deze week nog. Het is niet alleen om op reis te gaan. We houden nu bijvoorbeeld ook een papegaai bij van een vrouw die twee maanden moet revalideren. Je mag niet vergeten dat papegaaien heel oud worden. Dat is een vriend voor het leven.”

Waco smult een noot. ©  kma

‘Amai mijne frak!’, roept ara Waco, als hij een noot in zijn poot neemt. “Papegaaien zijn heel slim”, zegt Robert. “Alle dieren zijn slim, ook koeien. Ze zeggen niet voor niks het mensdom en het dierenrijk. We zijn zo veel in de natuur aan het kapotmaken, dat soorten uitsterven. Dieren doen dat niet, dat doen alleen maar mensen. Een wijze raad van nonkel Rob in plaats van tante Kaat”, zegt de dierenvriend.

Noten zijn dus altijd welkom in Hotel Coco, Zoerselbaan 105 in Westmalle, elke weekdag van 8 tot 16u, op zaterdag van 9 tot 16u en op zondag van 9 tot 14u. Op donderdag is Hotel Coco/Cactus Marob gesloten.

www.papegaaienhotel.be

Aangeboden door onze partners

Meest gelezen

Vastgoed

Jobs in de regio