Schepen van Europese Zaken Eric Verbist, coördinator Bernadette De Cat en schepen van Citymarketing Eva Van den Brande zijn klaar voor het internationale bezoek. © RR

Slotmoment Europees project brengt delegaties uit elf landen naar Heist-op-den-Berg: “Investeren in jonge mensen is investeren in toekomst”

Heist-op-den-Berg -

De gemeente Heist-op-den-Berg ontvangt van zondag 25 tot en met dinsdag 28 september ruim veertig gasten uit elf Europese landen voor het slotmoment van Easy Towns 2.0. De gemeente coördineert de tweede editie van het Europese project al sinds 2018. Door hun eigen culturele erfgoed beter te leren kennen, werken de deelnemende landen samen rond thema’s als duurzaamheid, toegankelijkheid, inclusie, tolerantie en respect voor wat anders is.

Kristof Van Rompaey

Het Italiaanse Vicenza coördineerde van 2015 tot 2017 de eerste editie van Easy Towns. De delegaties van de deelnemende landen werkten toen vooral samen rond best practices, om zo iets op te steken van elkaars sterkste kanten. De aftrap vond plaats in Heist-op-den-Berg. “Sinds 2018 hebben we de organisatie van de tweede editie in handen”, zegt coördinator Bernadette De Cat. “De bedoeling is dat de delegaties echt samenzitten. Corona heeft dus wel ingehakt op die plannen. Gelukkig stond Europa ons twee keer een verlenging toe.”

Het startschot van Easy Towns 2.0 werd in 2018 gegeven in de Maltese hoofdstad Valletta. Die was toen culturele hoofdstad van Europa. Het slotmoment vindt vanaf zondag in Heist plaats. “Tijdens corona konden we bijna niets doen, maar lokaal ontstonden er wel initiatieven waarbij gewerkt werd rond de thema’s waar Easy Towns voor staat”, zegt De Cat. “Zaken als inclusie, toegankelijkheid, respect en duurzaamheid. Door de energieproblemen waar we nu doorheen moeten, ontsnap je sowieso niet aan dat laatste.”

Gevoelige thema’s

Het uitgangspunt van deze editie van Easy Towns was de kennis van het eigen cultureel erfgoed bij de deelnemende delegaties. “Zeker bij jongeren is dat niet overal even bekend”, stelt De Cat. “We ondervinden nochtans dat ze beter leren wie ze zijn als je het beter bekendmaakt. Je leert zo onder andere makkelijker respect op te brengen voor wie anders is. In landen als Polen en Hongarije merk je wel dat thema’s als gender en geaardheid heel gevoelig liggen bij de overheid. Mensen zijn er heel voorzichtig om het te bespreken.”

De elf delegaties worden vanaf zondag gehuisvest op verschillende plekken in Heist. Dinsdag vertrekken ze alweer naar huis. “Kort, maar krachtig”, zegt De Cat. “De agenda is goedgevuld. Zondagavond verwelkomen we iedereen met een wereldmuziekconcertje in cc Zwaneberg. Maandagochtend is er meteen een korte presentatie over de best practices en mogelijke problemen die groepen hebben ervaren binnen hun eigen werking. Dat is belangrijk voor de verslaggeving, die op 30 september al klaar moet zijn. Dinsdag sluiten we af met een officiële ontvangst op het gemeentehuis, een bezoek aan de watertoren en een etentje bij Maginique.”

Horizonten verleggen

“We gaan de aanwezigen ook een aantal momenten van inclusie voorstellen in Heist”, vult De Cat aan. “Zo gaan we onder meer lunchen in het restaurant van het gemeenschapsonderwijs, waar leerlingen werken en tegelijk studeren, bijvoorbeeld voor een opleiding tot kok. We gaan ook een ijsje eten bij Heide Atelier, waar mensen werken met een niet-aangeboren hersenletsel. In Hallaar bezoeken we de Boonmarkt en het skatepark en met de Hnita-Hoeve tonen we een vernieuwd stukje Heists cultureel erfgoed. In Breendonk gaan we een mensenrechtenwandeling maken.”

Easy Towns 2.0 maakt deel uit van het Europese uitwisselingsprogramma Europe for Citizens. “Europa heeft veel geïnvesteerd in de opleiding van jeugd en het in contact brengen van jongeren over heel Europa”, stelt De Cat. “Als we het hele opzet van dit project tot een enkele zin moeten herleiden, dan luidt die: leren van elkaar. Dat haal ik ook aan als men al eens kritisch is over de fondsen. Die komen niet rechtstreeks van de Heistenaar, maar het blijft natuurlijk wel belastinggeld. Geld dat we vooral investeren in jonge mensen. Met andere woorden: in de toekomst. Ik blijf volledig overtuigd van dit soort Europese projecten. Ze openen grenzen, verleggen horizonten en laten mensen naar mekaar toegroeien.”

Aangeboden door onze partners

Meest gelezen

Vastgoed

Jobs in de regio