© Joris Herregods

Coworkingspace De Winkelhaak bestaat 20 jaar: een creatieve biotoop die constant innoveert

Antwerpen -

Door de moderne architectuur lijkt het een spiksplinternieuwe constructie, maar ondertussen vormt De Winkelhaak al twintig jaar een vaste waarde in Antwerpen. Het verzamelgebouw voor creatief ondernemerschap heeft inmiddels al meer dan driehonderd start-ups een boost gegeven én maakte deel uit van een positieve evolutie in de Lange Winkelhaakstraat. “Toen ik hier net begon raapte ik ’s ochtends de drugsnaalden van de straat, vandaag bruist de wijk”, vertelt manager Klara De Smedt.

Tess Jacobs

Al vanaf dag één zet Klara De Smedt (50) met volle goesting haar schouders onder De Winkelhaak. Twintig jaar geleden stampte ze de coworkingspace uit de grond. Daarmee was ze meteen de eerste van Europa. “Start-ups sluiten zich bij ons aan omdat ze hier van support kunnen genieten en hun netwerk kunnen verbreden, in plaats van een nieuw bedrijfje te runnen vanachter de keukentafel”, zegt De Smedt.

Manager Klara De Smedt zet zich met volle passie in voor de ondernemers die huizen in De Winkelhaak. © Victoriano Moreno

Na twee decennia een begrip te zijn in de Antwerpse bedrijfswereld, heeft De Winkelhaak een impressionante achterban opgebouwd met een driehonderdtal bedrijven dat de revue passeerde. De werkruimtes verhuren zichzelf bijna door de mond-aan-mondreclame van enthousiaste anciens. “Elke ondernemer die hier intrekt is een idealist die risico’s durft te nemen. Ondernemen vergt vooral veel durf”, vindt De Smedt. “Het is hier een biotoop aan inspiratie, er gebeurt veel kruisbestuiving tussen de bedrijven onderling.”

Renaissance van de buurt

Het gebouw met vrije ateliers, vergaderruimtes, een gezellige koffiebar en een dertigtal kantoren betekende meteen ook een ware verandering voor de buurt. “Toen we hier twintig jaar geleden bouwden, zaten we nog te midden van de prostitutie. Onze buren waren letterlijk pooiers en ik moest elke ochtend mijn toer rond het gebouw doen om gebruikte drugsnaalden van de grond te rapen”, blikt De Smedt terug. “Het was hier onveilig en moeilijk bereikbaar.”

Vandaag is de wijk veranderd. “Er woont een gezonde mix van jonge gezinnen en oudere mensen. Ik fiets met een veilig gevoel dagelijks van Berchem naar mijn werk en door onze centrale ligging nabij het station zijn we goed bereikbaar”, klinkt het. Anciens van De Winkelhaak blijven nadien vaak plakken, zegt De Smedt. “Iedereen heeft inmiddels zijn hart verloren aan de buurt en engageert zich ervoor. Het bruist hier.”

Twintig jaar later lijkt het gebouw nog gloednieuw. © Joris Herregods

Coworkinghotel

De Smedt heeft met De Winkelhaak altijd vooruit gedacht. In 2015 speelde ze met het idee om er een coworkinghotel van te maken. “Coworkingspaces boomden op dat moment. Creatieve beroepen krijgen ook de bovenhand en veel mensen wonen in functie van hun job”, zegt De Smedt. “Een hotellobby is de perfecte plek om te netwerken met internationale bedrijven en ook onder lokale ondernemers kan er aan kruisbestuiving worden gedaan”, klinkt het. De hotelkamers zouden als honingraten over de drie verdiepingen verdeeld worden. “Maar door de bouworde en verschillende wetgevingen was ons idee praktisch gezien jammer genoeg niet mogelijk.”

Nochtans legde ze met een heersend hoteltekort de vinger op de wonde. In 2030 gaat het gebouw waarin De Winkelhaak huist terug naar de stad, De Smedt hoopt dat er opnieuw een initiatief zijn intrek zal nemen dat het beste in de stad naar boven haalt. “We hebben onze doelstellingen gehaald, zonder sponsoring of subsidies. Het is tijd voor een nieuwe uitdaging die de lat hoog legt en de stad verbetert. We doen dan ook een warme oproep om mee na te denken over welke initiatieven de buurt zou kunnen gebruiken.”

Samen met Thomas More heeft De Winkelhaak al eens een denkoefening gedaan. Er kwamen interessante voorstellen uit. “Een dronehaven met medisch centrum of een VR-opleidingscentrum waar chirurgen kunnen leren opereren via hun brilletje, waren al twee mogelijke opties. We denken de komende tien jaar nog verder na, zodat we het gebouw samen met een goed uitgedacht plan kunnen teruggeven aan de stad.”

De Winkelhaak viert zijn jubileum met een overzichtstentoonstelling van alle affiches die voor het gebouw ontworpen werden. “Het vormt meteen een reis door de evolutie van grafische vormgeving”, zegt De Smedt. Woensdag 21 september is de feestelijke opening. Inkom is gratis, mits registratie.

Directeur van Jinc Koen Van Roey en projectcoördinator Frouwe Declercq. © Joris Herregods

Non-profitorganisatie Jinc: “Ideale plek als makelaar tussen bedrijven en scholen”

Op de tweede verdieping van De Winkelhaak treffen we Jinc. Het bedrijf nam eind vorig jaar zijn intrek en verhuisde deze week binnenshuis naar een grotere werkplek, wat ervoor zorgt dat de groei van het bedrijf ook fysiek zichtbaar is. De non-profitorganisatie helpt jongeren op weg naar werk. “Wij zetten ons in voor kansengelijkheid binnen het onderwijs”, zegt directeur van de Belgische tak, Koen Van Roey (45). “Dat doen we in scholen zoals in deze wijk, waar veel jongeren een extra ondersteuning kunnen gebruiken.”

Jinc fungeert als een makelaar tussen bedrijven en scholen. “En daar is De Winkelhaak de ideale plek voor. Vorig jaar zaten we hier vaak alleen door de coronacrisis. Nu is er ruimte voor dialoog tijdens de lunchpauzes”, klinkt het. “Oorspronkelijk zijn we een Nederlands bedrijf, dus vlak bij het station gepositioneerd zijn is daarom heel handig.”

Vanaf het vijfde leerjaar maakt Jinc de jeugd al warm om het werkveld in te stappen. “We laten jongeren de werkwereld ontdekken door op bedrijfsbezoek te gaan, we organiseren bliksemstages en matchen studenten uit de tweede graad van het middelbaar met een carrièrecoach die actief is in de bedrijfswereld.”

De derde graad krijgt dan weer sollicitatietraining. “We ondersteunen met Jinc 1.500 kinderen per jaar”, zegt de directeur. “Een op de vijf studenten verlaat de school zonder diploma. Het is daarom belangrijk om een betere synergie te creëren tussen bedrijven en scholen”, vindt Van Roey.

Industriële ontwerpstudio VoyagerCo: “Voertuigen ontwerpen was onze jongensdroom”

Jeroen Claus (31) vormt samen met Fabian Breës (31) VoyagerCo, een studio die al acht jaar

Jeroen Claus, ½ van het duo VoyagerCo. © Joris Herregods

lang voertuigen en producten ontwerpt, van speedboten tot fietsen en zelfs auto’s. Sinds 2019 bezetten ze een kantoorruimte op de derde verdieping. “Fabian en ik studeerden samen productontwikkeling aan de universiteit hier in Antwerpen”, vertelt Claus. “Toen we acht jaar geleden afstudeerden en aan de studio begonnen, hadden we nooit durven dromen zoveel verschillende sectoren als klant te hebben. We zijn allebei verknocht aan product- en voertuigenontwerp. Het is echt onze jongensdroom die in vervulling gaat.”

Dat wordt alleen maar onderstreept door de racebaan waar de jongemannen af en toe het hoofd mee leegmaken. En dat is nodig, want het ontwerpproces is soms intensief. “Het is initieel vooral veel praten, ideeën uitwisselen en denken in functie van de wensen van de klant”, vertelt Claus. “Het proces duurt soms weken, maar kan ook maanden tot jaren in beslag nemen.”

Hoewel hij in Gent woont, zakt hij met plezier twee keer per week af naar De Winkelhaak. De Winkelhaak heeft alle faciliteiten te bieden, de meetingrooms en catering zijn een grote plus en het is zeer aangenaam hier je klanten te kunnen ontvangen”, vindt Claus.

Duurzame mobiliteitsexpert The New Drive: “Hier heerst een familiecultuur”

Op de eerste verdieping in het grootste kantoor huist The New Drive. Een bedrijf uit Houthalen dat

Managing director Mark van Kerkhof. © Joris Herregods

al vijf jaar inzet op mobiliteit en duurzaamheid en daarvoor nauw samenwerkt met overheden en vzw’s. “We stellen beleidsplannen op rond deelfietsen en deelauto’s”, vertelt managing director Mark van Kerkhof (46). “Maar ook het uitstippelen van fietsostrades, de aanbesteding van elektrische mobiliteit en laadpalen en het vergroenen van bedrijfsmobiliteit behoren tot onze expertise.”

Het kantoor telt zestien werknemers. “Hier heerst een ware familiecultuur. Soms is het gezellig druk wanneer iedereen present is, maar als de collega’s in overleg zijn kan het hier ook muisstil worden”, zegt van Kerkhof. “We hebben net twee belhokjes laten plaatsen en maken gretig gebruik van de overlegruimtes. Bar Oscar is een ideale ontmoetingsplek”, vindt de managing director.

The New Drive slaat geregeld de handen in elkaar met andere ondernemingen in het gebouw. “Er zit hier veel communicatie en creatief talent waar wij nu en dan beroep op doen”, klinkt het. “En als mobiliteitsexpert is het natuurlijk ideaal dat we dichtbij het station zitten. Practice what you preach.”

Aangeboden door onze partners

Meest gelezen

Vastgoed

Jobs in de regio