Ursula en Walter, reddende engelen van het Mariapark: ”Zot van God, da’s niet zo erg hé?”

Oostmalle -

Walter Huybrechts (82) en Ursula De Gruyter (85) zijn al veertig jaar tuinman en -vrouw van Onze-Lieve-Vrouw. Op 13 september 1982 zetten ze mee hun schouders onder de redding van het Mariapark aan de Herentalsebaan in Oostmalle. “De mensen verklaarden ons zot. Maar zot van God, dat is niet zo erg hè?”, zei Ursula tijdens een feestelijke receptie in het bedevaartsoord.

Kristin Matthyssen

De viering van hun jubileum als parkbeheerders mocht niet ongezien voorbij gaan. Walter Huybrechts en Ursula De Gruyter zorgen al bijna 40 jaar voor het bedevaartsoord alsof het hun eigen huis of tuin is. Ze wonen naast het park, maar eigenlijk gaan ze alleen naar huis om te slapen. Voor de rest schoffelen en poetsen ze de hele tijd in het devotieoord.

Een kus van de burgemeester voor Ursula. ©  kma

Omdat ze vorige maand toevallig ook nog eens zestig jaar getrouwd waren, organiseerden ze een rondleiding en receptie in hun dierbaar Mariapark. Voor al hun toewijding kregen ze van het gemeentebestuur twee porseleinen lichtjes, een luxe-assortiment van het Malse Mandje en een warm dekentje om af en toe toch eens uit te rusten.

Walter en Ursula geven uitleg in de prachtige kapel. ©  kma

De Mariakapel werd in 1837 gebouwd door grootgrondbezitter Léonard Pierre Joseph du Bus de Gisignies als dank voor een behouden terugkeer uit Nederlands-Indië, nadat zijn schip in een storm was terechtgekomen. In 1930 liet pastoor De Molder naast de kapel een Lourdesgrot bouwen. Het gebedsoord floreerde. Er kwam in 1934 naar aanleiding van het verongelukken van koning Albert I in Marche-les-Dames zelfs nog een calvarieberg bij.

Deze calvarieberg kwam er in 1934 bij. ©  kma

Stort

Ondanks de inspanningen raakte het park in de jaren zeventig in verval. Kinderen ravotten zelfs in en op de grot. “Het was een stort”, herinnert Ursula zich.

Eigenares gravin Clara Van Gelder wou ervan af. Maar niemand moest het hebben. Bovendien was het bouwgrond. In Malle had iedereen zich er al bij neergelegd dat er appartementen of een verkaveling ging komen. Dat was buiten Ursula en Walter gerekend. Zij stichtten een vzw waaraan de nabestaanden van de eigenares het hele park schonken. Intussen is het Mariapark beschermd als monument en werd de kapel in 2004 gerestaureerd. “Het beeld van Onze-Lieve-Vrouw in de grot is het origineel nog uit de jaren dertig van vorige eeuw”, zei Walter trots.

Jozef Ubaghs van de vzw Vrienden van het Mariapark met Walter en Ursula die de genodigden met een megafoon onder een paraplu toespraken. ©  kma

Je zult niet gauw een beter onderhouden devotie-oord vinden. Alle beelden zien eruit alsof ze pas geschilderd zijn en in de kasten van de kruisweg staan vochtvreters zodat zeker nergens groene aanslag komt. De gazons liggen er kikkergroen bij, zelfs zonder sproeien, eigenlijk een mirakel. In de winter worden alle beelden ingepakt tegen vorstschade. Walter is de praktische van het duo, terwijl Ursula groene vingers heeft, wist burgemeester Sanne Van Looy (N-VA). Zij noemde de toewijding van het echtpaar voor het Mariapark “een roeping”.

De kapel. ©  kma

Kerststallententoonstelling

Het Mariapark is nog een heel levendig park, met een kaarsjesprocessie op 15 augustus, Mariahulde, aanbidding, Pater Pio-gebedsgroep geleid door pater Boni en kerststallententoonstelling.

Het was blijkbaar tijdens het steriliseren van tomaten dat Ursula veertig jaar geleden exact om 14u een soort visioen kreeg. Ze fietste naar haar buur Sus Hoeck, die eveneens om het Mariaoord bekommerde is en beloofde zich in te zetten voor het domein. “Wie gelooft en vertrouwt in de Goddelijke voorzienigheid, die leeft dankbaar en beseft dat niets toeval is”, zei pastoor Bart Goossens in zijn dankwoord.

Een Mals Mandje van schepen Gerinckx. ©  kma

Porseleinen theelichtjes van schepen Joris. ©  kma

De grot ©  kma

De kapel. ©  kma

Ursula en Walter. ©  kma

Aangeboden door onze partners

Meest gelezen

Vastgoed

Jobs in de regio