© ATV

Zeven verkopers Schot’s Vishandel onterecht ontslagen, bevestigt rechter: “Erg uitzonderlijk, want moeilijk te bewijzen”

Essen -

Schot’s Vishandel uit de Postbaan in Essen moet volgens de arbeidsrechtbank in Antwerpen zeven visverkopers een ontslag- en schadevergoeding betalen. Volgens de rechter werden ze onterecht ontslagen wegens hun leeftijd en lange anciënniteit. “Baanbrekend”, stelt advocate Lies Michielsen.

Elke Lamens

Rudy Adams (65) en Luc Van Hees (59) zijn twee van de zeven visverkopers die in 2018 werden ontslagen. Op 27 juli van dat jaar brak er brand uit in de loods van Schot’s Vishandel. Zeven van de tien kramen gingen in de vlammen op.

De viswagens staan wekelijks op markten en andere plaatsen in de provincie Antwerpen. Rudy en Luc stonden onder meer in Arendonk, Merksplas, Kalmthout, Grobbendonk, Nijlen, Sint-Katelijne-Waver en Broechem.

Ontslag zonder reden

“Ik heb het dertig jaar met hart en ziel gedaan”, stelt Rudy Adams. Zijn collega Luc was 39 jaar lang visverkoper voor Schot. “We hebben tijdens de brand nog ons uiterste best gedaan om de vis uit de loods te krijgen en de schade te beperken. Het deed dan ook pijn dat we na de brand eerst drie maanden op technische werkloosheid werden gezet en vervolgens prompt, zonder één woord uitleg, onze C4 in de bus kregen.”

De ploeg van Schot’s Vishandel de dag na de brand in 2018. 

De ploeg van Schot’s Vishandel de dag na de brand in 2018. ©  Margo Tilborghs

Intussen zagen ze op sommige markt- en standplaatsen viswagens staan met jongere oud-collega’s die dezelfde functies hadden, met versterking van jobstudenten.

Overmacht

Van de 32 personeelsleden werden er zestien ontslagen. Omdat er geen redelijke verklaring voor het ontslag van het bedrijf kwam, namen zeven verkopers op aanraden van de vakbond een advocaat in de arm.

De brand in 2018. 

De brand in 2018. ©  bfm

“Omdat er van de jongere collega’s na de brand geen enkele op economische werkloosheid was gezet en was ontslagen, kregen de werknemers het gevoel dat ze aan de kant waren gezet wegens hun leeftijd en anciënniteit: dat ging van negentien tot 39 jaar”, schetst advocaat Lies Michielsen van Progress Lawyers Network Antwerpen. “Het vermoeden bestond dat het bedrijf de brand, die wordt aangezien als overmacht, zou gebruiken om dure opzegvergoedingen te ontwijken.”

 

 ©  bfm

Meerdere brieven aan Schot’s Vishandel waarin gevraagd werd om uitleg over het ontslag bleven onbeantwoord. “Daarom zijn we met een procedure gestart.”

Precedent

Drie jaar later resulteert dat in een vonnis van 41 bladzijden waaruit blijkt dat het bedrijf jongere werknemers systematisch voortrekt. “De rechtbank had wel begrip dat de brand invloed had op de werking van het bedrijf, maar het mag geen vrijgeleide zijn om te gaan discrimineren.”

Rudy en Luc zijn tevreden met de uitspraak, maar ook verrast. “We zijn trots dat we dit aanhangig hebben gemaakt. Op deze manier hebben we wel een precedent geschapen”, menen ze.

 

 ©  bfm

Dat bevestigt ook hun advocaat. “Dit is baanbrekend. Zo’n discriminatie is erg moeilijk te bewijzen. Er is slechts een handvol uitspraken in deze zin, maar hier gaat het toch om een grote groep werknemers met een erg lange staat van dienst en hoge leeftijd, bijna allemaal zestigers. Het kan een opsteker zijn voor andere werknemers die in een soortgelijke situatie zitten.”

Schot’s Vishandel kan tegen deze uitspraak nog in beroep gaan bij het Arbeidshof. Michielsen acht het echter weinig waarschijnlijk. “Het kan altijd, maar het wordt moeilijk. Het vonnis is heel uitgebreid gemotiveerd. In de afgelopen drie jaar is Schot’s Vishandel er niet in geslaagd om een correcte verklaring te geven voor de ontslagen. Ook het Arbeidshof zal een degelijke rechtvaardiging vragen.”

Schot’s Vishandel was maandag niet bereikbaar voor commentaar.

Meer nieuws uit stad en rand

MEER OVER Meest gelezen

Vastgoed

Auto's in de kijker

Jobs in de regio