De Witte Kerk bij de uitvaartplechtigheid van Julie Van Espen, ruim twee jaar geleden. 

De Witte Kerk bij de uitvaartplechtigheid van Julie Van Espen, ruim twee jaar geleden. © Kris Van Exel

Einde Witte Kerk-parochie in zicht: ontwijding volgt midden 2022

Schilde -

Op 30 juni 2022 houdt de parochie Onze-Lieve-Vrouw-Ten-Hemel-Opgenomen in Schilde-Bergen op te bestaan. De bekende Witte Kerk langs de Turnhoutsebaan wordt ontwijd. Dat heeft bisschop Johan Bonny beslist. De nog levendige parochiegemeenschap reageert verrast en ontgoocheld. Er zijn intussen gesprekken opgestart tussen de dominicanen, eigenaars van de site, en de gemeente over de toekomst van het kerkgebouw en de ruime omgeving.

Aanleiding voor het inzetten van het allerlaatste hoofdstuk van de 55 jaar geleden erkende parochie, is de gezegende leeftijd van Marc Christiaens. De pater-pastoor verkeert nog in prima conditie, maar wordt volgend jaar in juni wel 80 jaar oud. Hij moet zijn ambt dan verplicht neerleggen.

De dominicanen hebben geen opvolger achter de hand. Het kapittel van de broedergemeenschap had enkele jaren geleden zelf al beslist dat de congregatie Schilde-Bergen zal verlaten na het afscheid van pater Marc Christiaens. Zo kwam de bal in het kamp van het bisdom te liggen.

Aantrekkingskracht

“De bisschop heeft na rijp beraad beslist om de Witte Kerk aan de eredienst te onttrekken”, vertelt Nathalie Milio, woordvoerder van de Antwerpse bisschop Johan Bonny. “Als gevolg hiervan vallen de parochianen terug op de andere parochiekerken van Schilde en ’s-Gravenwezel: Sint-Catharina- en Sint-Guibertus in Schilde-dorp, op amper één km afstand.”

Pater-pastoor Marc Christiaens in wat voorlopig nog ‘zijn’ Witte Kerk is.

Pater-pastoor Marc Christiaens in wat voorlopig nog ‘zijn’ Witte Kerk is. © JAA

Onlangs werden de parochianen ingelicht over de beslissing. “De mensen zijn verrast en ontgoocheld”, vertaalt herder Marc Christiaens hun gevoelens. “Dit is een bijzondere gemeenschap met een aparte sfeer die een aantrekkingskracht uitoefent tot ver buiten de grenzen van deze kleine wijk. Dat onze drie misvieringen op zondag verhoudingsgewijs meer gelovigen lokken dan die van de Sint-Guibertuskerk, is veelzeggend. Er vinden hier ook veel doopvieringen plaats. Twee jaar geleden vond in de Witte Kerk de uitvaart plaats van het vermoorde meisje Julie Van Espen.”

“De Witte Kerkgemeenschap voelt zich nog vitaal en begrijpt niet dat de beslissing over haar hoofd genomen werd”, aldus nog een openhartige Marc Christiaens, die zijn taak liever had doorgegeven aan een andere pastoor of een pastoraal werker. “De beslissing kwam als een donderslag bij heldere hemel. De bisschop noch één van zijn medewerkers heeft zich de moeite getroost om ons te proberen te overtuigen. Wij hebben evenveel argumenten om onze parochie te laten voortbestaan dan de bisschop er heeft om ze stop te zetten. Maar het is wat het is. Beroep aantekenen is niet mogelijk. We leggen ons er noodgedwongen bij neer.”

De kerk aan de voorzijde, waar ook een ruime parking ligt.

De kerk aan de voorzijde, waar ook een ruime parking ligt. © JAA

Scoutslokalen

Niet alleen in parochiekringen worden de ontwikkelingen rond de sluiting van de Witte Kerk met argusogen gevolgd. De dominicanen zullen de kerk, maar ook alle bijhorende gebouwen, de parking en de gronden tussen Pater Nuyenslaan en De Liebaard immers van de hand doen. Onder meer de lokalen van de scouts van Schilde-Bergen staan op dominicaner grond. De gemeente maakt zelf gebruik van parochiezaal De Liebaart.

“Wij zijn ons van het maatschappelijk belang van deze site bewust en ambiëren de regisseursrol rond de toekomst van de iconische Witte Kerk en zijn omgeving”, zegt burgemeester Dirk Bauwens (N-VA). Die riep deze week al een aantal betrokken partijen samen voor overleg. De burgemeester wil een scenario zoals met de oude jongensschool Sint-Wijbrecht, die in handen kwam van een projectontwikkelaar, vermijden. Een verkaveling in villagronden is onmogelijk, gezien de bestemming op het gewestplan. De bouw van een woonzorgcentrum zou wel tot de mogelijkheden behoren.

Ook de lokalen van de scouts van Schilde-Bergen behoren tot de eigendom van de vertrekkende dominicanen en zijn ‘bedreigd’.

Ook de lokalen van de scouts van Schilde-Bergen behoren tot de eigendom van de vertrekkende dominicanen en zijn ‘bedreigd’. © JAA

Stripteasebar

“Als gemeente de kerk en omgeving volledig zelf aankopen, zit er niet in. Daarvoor ontbreken ons de budgetten”, tempert de burgemeester de verwachtingen. “Maar we willen de dominicanen graag helpen om de puzzel te leggen met een zo gunstig mogelijk resultaat voor alle betrokken verenigingen, rekening houdend met de lokale noden. Ik heb niet de indruk dat de broeders uit zijn op een zo hoog mogelijke opbrengst uit de verkoop. Wie weet is er wel een erfpachtregeling mogelijk?”

Wat de toekomst zal zijn van het iconische, maar niet beschermde witte kerkgebouw, is evenmin duidelijk. “Hopelijk krijgt de ontwijde kerk een bestemming waar de hele gemeenschap gebruik van kan maken. Een bibliotheek, concertzaal, restaurant,… Waarom niet? Als ze er maar geen stripteasebar van maken”, demonstreert pater Marc Christiaens zijn gevoel voor humor.

Sint-Ludgardisschool

Wie alvast een oogje heeft op een deel van het terrein rond de kerk, is de Sint-Ludgardisschool. “Onze grote school telt intussen 678 leerlingen, maar onze bescheiden sportinfrastructuur is daar niet meer op voorzien”, vertelt directeur Eddy Smedts. “De turnzaal barst werkelijk uit z’n voegen. Sint-Ludgardis is geïnteresseerd om naast de kerk met eigen middelen een nieuwe ruime sportzaal te bouwen. Onze school ligt op nauwelijks een paar honderd meter van de Witte Kerk. Ideaal dus.” ( jaa)

De eerste versie van de Witte Kerk met strodak, die in 1970 afbrandde.

De eerste versie van de Witte Kerk met strodak, die in 1970 afbrandde. © JAA

Veel volk op de viering van 50 jaar Witte Kerk-parochiegemeenschap in 2016.

Veel volk op de viering van 50 jaar Witte Kerk-parochiegemeenschap in 2016. © JAA

Ook de pastorie aan de Pater Nuyenslaan komt medio 2022 leeg te staan.

Ook de pastorie aan de Pater Nuyenslaan komt medio 2022 leeg te staan. © JAA

De Witte Kerk gezien vanuit de pastorietuin.

De Witte Kerk gezien vanuit de pastorietuin. © JAA

Meer nieuws uit stad en rand

MEER OVER

Vastgoed

Auto's in de kijker

Jobs in de regio