Oorlogsvrijwilliger Willy Bontinck legt een krans neer aan het herdenkingsmonument langs het Albertkanaal in Viersel. 

Oorlogsvrijwilliger Willy Bontinck legt een krans neer aan het herdenkingsmonument langs het Albertkanaal in Viersel. © kma 

Zandhoven is gesneuvelde bevrijders Thursby en Bird nog lang niet vergeten

Viersel -

Antwerpen en Herentals waren al bevrijd toen op 9 september 1944 een jonge korporaal en soldaat uit Wales onderaan de brug van het Albertkanaal in Viersel de dood vonden. Woensdag werden ze plechtig herdacht. Door de coronacrisis iets bescheidener dan gewoonlijk, maar zeker niet minder intens.

Kristin Matthyssen

De twee bevrijders David Thursby (25) en Ronald Charles Bird (24) werden in 1944 ter plekke begraven. In januari 1948 werden hun lichamen opgegraven en kregen ze een rustplaats op het kerkhof van Viersel. “At the going down of the sun and in the morning, we will remember him”, staat op hun graf. En ze zijn nog niet vergeten, want ook woensdag werden ze herdacht.

Schepen Rudy Willems (CD&V) legde namens de gemeente Zandhoven klaprozenkransen op hun graven. Hij deed dat samen met Willy Bontinck (93) uit Pulderbos, die zelf als oorlogsvrijwilliger nog bewakingsopdrachten deed in dienst van het Amerikaans leger in de Tweede Wereldoorlog. Willy is als een van de laatste oorlogsgetuigen altijd een geëmotioneerd protagonist op de oorlogsherdenkingen in Zandhoven. Marie-Thérèse Naedts, dochter van de overleden oud-strijder Jules Naedts uit Massenhoven, droeg de vlag van de oud-strijdersvereniging van Massenhoven. Ook Lydia Cautereels was namens de oud-strijders van Zandhoven aanwezig. Jef Cambré kwam namens de Sint-Sebastiaansgilde.

De plechtigheid op het kerkhof in Viersel waar ze rusten. 

De plechtigheid op het kerkhof in Viersel waar ze rusten. ©  kma

Erik Crombez van de Werkgroep de Groote Oorlog las met een stem als een klok Ode of Remembrance voor. Doedelzakspeler Pierre Thiriar uit Pulle zorgde met Amazing Grace voor de muzikale hommage. Ook aan het soldatensilhouet in cortenstaal dat in 2019 naast het kanaal werd gezet op de plaats waar de twee sneuvelden, was er een korte ceremonie.

“We gaan foto’s van de herdenking aan hun regiment in Engeland bezorgen”, zegt cultuurschepen Rudy Willems (CD&V) uit. “Vorig jaar in volle pandemie maakten we ook een compilatievideo. Die hebben we op onze gemeentelijke facebookpagina gepost.”

Uit onderzoek is gebleken dat op Vierseldijk niet twee maar veel meer doden te betreuren vielen. Zo zouden de Engelsen zelfs per ongeluk met mortieren hun eigen stelling bestookt hebben.

Tot 2013 kwam het regiment waartoe Thursby (25) en Bird (24) behoorde zelf altijd naar Viersel. Het was hun vaste tussenstop op weg naar de jaarlijkse herdenkingen van de slag bij Arnhem. De gemeente kwam dat per toeval te weten en gaf de mannen nadien altijd koffiekoeken. Maar door hun hoge leeftijd gaven de Welshmen die gewoonte acht jaar geleden op, waarna de Vriendenclub Para-Commando Regionale Antwerpen jaarlijks een eresaluut bracht. Door de coronacrisis waren de para-commando’s nu niet van de partij en ook de schoolkinderen van Viersel waren niet uitgenodigd.

Hopelijk kan alles volgend jaar weer normaal verlopen.

© kma

Willy Bontinck legt de krans neer naast het kanaal. 

Willy Bontinck legt de krans neer naast het kanaal. ©  kma

Meer nieuws uit stad en rand

Vastgoed

Auto's in de kijker

Jobs in de regio