© ATV

Antwerpse 3x3 basketploeg naar de Spelen: “Een kinderdroom die in vervulling gaat”

Weinigen geloofden in hun project, maar gisteren is hun olympische droom wel degelijk in vervulling gegaan. De 3x3 Lions, met uitsluitend Antwerpenaars, hebben zich in het Hongaarse Debrecen na een perfect parcours geplaatst voor de Olympische Spelen komende zomer in Tokio. Naast de Belgian Cats is er straks dus een tweede Belgische basketbalploeg van de partij in Japan.

Na de twee gewonnen groepswedstrijden vrijdag tegen ­Slovenië en Oekraïne wonnen Nick ­Celis, Raf Bogaerts, Thibaut ­Vervoort en Thierry Mariën de halve finale met 16-15 van ­Mongolië. In de finale namen de Lions met 21-14 de maat van gastland Hongarije.

“Dit is ongelooflijk”, sprak Nick Celis. “We hebben aan dit project jarenlang hard gewerkt. Het is gelukkig allemaal niet voor niets geweest. In 2014 zijn we begonnen, maar de grote doorbraak kwam er toen we in 2018 met Team Antwerp echt zijn beginnen te investeren in dit project. Zelf sponsors zoeken, alles uit eigen zak betalen, vakantie nemen op het werk of andere spelers die nog moesten studeren... Lange tijd werden we niet au serieux genomen. Dat we dit nu met onze Antwerpse ploeg kunnen realiseren, maakt het des te magischer.”

Nog niet gevaccineerd

Tekenend voor het feit dat slechts weinigen geloofden in de kansen van Celis en co.: enkele weken geleden mochten alle Belgische olympiërs in Brussel hun vaccinprik gaan halen. De 3x3 Lions werden echter geweerd.

Celis: “Ik hoop dat we de volgende weken toch wat steun gaan krijgen. Vaccinaties hebben we nog niet gekregen. Ik had daarvoor gepolst, maar ving bot. Voor Tokio zijn er sowieso nog enkele problemen. Ik werk bij mijn vader (Eric Celis, ex-basketter en notaris, red.) en kan wel vrijaf krijgen. Maar de vakantie van mijn andere drie ploegmaats is volledig op door alle toernooien die we dit jaar al gespeeld hebben. Dat zullen we dus moeten regelen. Weet je dat de coronapandemie voor ons eigenlijk een meevaller was? De competitie werd stilgelegd in tweede klasse, waardoor we intensief hebben kunnen trainen.”

LEES OOK: Nick Celis, de drijvende kracht achter Antwerps getinte nationale 3x3-ploeg

Raf Bogaerts MVP

In Tokio zullen straks slechts acht landen mogen deelnemen aan het toernooi, de Lions zijn dus een van hen. “Magisch, ik heb hier geen andere woorden voor”, sprak Raf Bogaerts, die in Debrecen tot MVP van het toernooi werd uitgeroepen. “We verdienen deze plek op de Olympische Spelen. Het is het grootste toneel waar je als atleet kan staan, dit is een kinderdroom die in vervulling gaat. Ik draag dit ook op aan mijn vader (Dirk Bogaerts, red). Hij is mij altijd blijven steunen.”

Ook Thibaut Vervoort glunderde. “We zijn een vriendengroep en dat is ook de sleutel gebleken tot dit succes. Nu gaan we eventjes genieten en dan mogen we gewoon naar Tokio. Wie had dat ooit gedacht?”

MEER OVER Blikvangers Sport

Meer sportnieuws