De afgegraven grond werd gezeefd en minutieus onderzocht door archeologen. 

De afgegraven grond werd gezeefd en minutieus onderzocht door archeologen. © EMA

Zoektocht met 24 man naar dode piloot gestopt na ‘gouden vondst’

RETIE -

Twee maanden lang hebben 24 onderzoekers van het Amerikaanse leger op een weiland in Retie gezocht naar een dode piloot uit 1944. Wat aanvankelijk leek op de zoektocht naar een speld in een hooiberg, leverde uiteindelijk toch een tastbaar resultaat op: de speurders vonden twee stukjes menselijk bot.

Eddy Meulemans

Zaterdag zijn de 24 onderzoekers van het Amerikaanse leger weer naar huis vertrokken. In hun koffers steken tal van opgegraven vliegtuigonderdelen, materialen en fossielen, waaronder ook twee kleine menselijke beenderresten. Of het om de ‘gouden vondst’ gaat? Dat moet verder DNA-onderzoek in een gespecialiseerd laboratorium in Hawaï uitwijzen, maar dat kan volgens de onderzoeksleider nog vele maanden en mogelijk zelfs langer dan een jaar duren.

“We hebben beenderresten gevonden”, bevestigt kapitein Zachary Trevathan (links), die het onderzoek in Retie leidt.

“We hebben beenderresten gevonden”, bevestigt kapitein Zachary Trevathan (links), die het onderzoek in Retie leidt. © EMA

Hoopvol

“De speurders zijn hoopvol dat de botjes inderdaad afkomstig zijn van piloot Eugene Shauvin, vooral omdat ze gevonden werden in de buurt van de cockpit, maar voor hetzelfde geld zijn ze van een van de bemanningsleden”, zegt buurtbewoonster Chris Nuyts (55), die vlak naast het weiland in het gehucht Kortijnen in Retie woont en zelf heel wat buurtonderzoek verrichte om het mysterie van 1944 mee op te helderen.

Al sinds 17 september 1944 is de Amerikaanse gevechtspiloot Eugene Shauvin vermist. Die dag vloog hij samen met veertien andere militairen aan boord van zijn Dakota laag over Retie, toen zijn toestel werd neergehaald door Duits afweergeschut. Het vliegtuig stortte neer in een weiland in Kortijnen. Negen bemanningsleden kwamen om bij de crash, onder wie ook de piloot. In 2003 kwam al eens een team van Amerikaanse onderzoekers ter plaatse. Met metaaldetectoren en graafmachines slaagden ze erin de cockpit uit de grond te spitten. Ook van alle gesneuvelde bemanningsleden en parachutisten werden resten gevonden en geïdentificeerd. Slechts één man bleef onvindbaar: piloot Eugene Shauvin.

Buurvrouw Chris Nuyts (55): “De onderzoekers zijn hoopvol dat de gevonden botresten inderdaad afkomstig zijn van piloot Eugene Shauvin.”

Buurvrouw Chris Nuyts (55): “De onderzoekers zijn hoopvol dat de gevonden botresten inderdaad afkomstig zijn van piloot Eugene Shauvin.” © EMA

Na analyse van de eerdere opgravingen en verhalen van ooggetuigen, maar ook omdat er vandaag heel wat nieuwe onderzoekstechnieken zijn, besloot de Amerikaanse legerleiding om dit jaar een nieuw onderzoeksteam van wel 24 man ter plaatse te sturen. “Waarom wij al die moeite doen? Wij beloven om elke gevallen Amerikaanse soldaat waar ook ter wereld te zoeken, te identificeren en terug te brengen naar de familie”, zegt expeditieleider Zachary Trevathan. “En zeker als het zo lang geleden is. Er zijn nog maar weinig familieleden van Eugene in leven en zij worden allemaal ouder. Als we hem willen vinden, moet het nu gebeuren. De tijd tikt.”

In caravan dicht bij papa

De weduwe van Eugene leeft nog. Ze is intussen 98 jaar. Dochter Linda Shauvin (80), die amper drie jaar was toen haar vader verongelukte, is sinds twee weken in Retie om de opgravingen vanop de eerste rij te volgen. Ze slaapt er in een caravan op de oprit van buurvrouw Chris Nuyts, vlak bij de weide waar haar vader 76 jaar geleden de dood vond. “Hier kom ik tot rust”, zegt Linda. ”Omdat ik weet dat ik hier dicht bij mijn papa ben, op zijn laatste rustplaats, maar ook omdat ik zo met mijn eigen ogen heb kunnen zien dat al die mensen van het leger er alles aan hebben gedaan om mijn daddy terug te vinden.” Linda blijft nog tot het einde van de week in Retie. Vrijdag neemt ze het vliegtuig naar huis.

Eugene Shauvin was amper 25 jaar toen hij omkwam in Retie. Hij was getrouwd en had een dochtertje van 3 jaar.

Eugene Shauvin was amper 25 jaar toen hij omkwam in Retie. Hij was getrouwd en had een dochtertje van 3 jaar. © EMA

MEER OVER Blikvangers Kempen

Meer nieuws uit de Kempen

citta Kempen

Mobiliteit in de Kempen

Vastgoed

Auto's in de kijker

Jobs in de regio