©  AP

Hamilton wint na titanengevecht met Verstappen in Bahrein

Lewis Hamilton (Mercedes) heeft een razend spannende eerste race van het F1-seizoen gewonnen. De regerende wereldkampioen kon in de GP van Bahrein maar net de Red Bull van Max Verstappen afhouden na een schitterend gevecht in de slotrondes. Valtteri Bottas werd in de andere Mercedes derde.

Sam Varewyck

Nadat de traditionele seizoensopener in Australië werd uitgesteld omwille van de coronapandemie, mocht het Sakhir International Circuit in Bahrein voor de derde keer in de geschiedenis de eerste race van het Formule 1-seizoen organiseren. Eerder was dat al het geval in 2006 en 2010, toen Fernando Alonso telkens won. Een herhaling daarvan zou geen makkie worden voor de Spanjaard, die in Bahrein vanop de negende plek aan zijn F1-comeback begon met het Alpine-team. Titelfavorieten Max Verstappen (Red Bull) en Lewis Hamilton (Mercedes) begonnen op de eerste startrij.

De race werd met één ronde ingekort toen de Red Bull van Sergio Pérez aan het einde van de formatieronde stilviel. Terwijl een tweede formatieronde begon, slaagde de Mexicaan er zowaar nog in om zijn wagen terug aan de praat te krijgen. Pérez ging meteen de pits in en zou van daar de race starten.

Crash van rookie

Voor Max Verstappen en Lewis Hamilton verliep de start feilloos. Beide heren behielden hun positie, iets waar Valtteri Bottas in de tweede Mercedes niet in slaagde. Hij werd ingehaald door de Ferrari van Charles Leclerc, die in tegenstelling tot de top drie op de zachtste band vertrokken was. Na enkele bochten was de eerste safety car van het seizoen ook een feit: de zo al veelbesproken rookie Nikita Mazepin verloor de controle over zijn Haas in de derde bocht en belandde in de bandenstapels.

Hier staat ingevoegde content uit een social media netwerk dat cookies wil schrijven of uitlezen. U heeft hiervoor geen toestemming gegeven.

Ook de herstart verliep niet vlekkeloos. De top vier bleef hetzelfde, maar achter hen belandde Pierre Gasly (AlphaTauri) in een duel met de McLarens van Lando Norris en Daniel Ricciardo. Dat liep faliekant af: Gasly reed zijn neus kapot op de achterkant van Ricciardo’s wagen en moest naar de pitstraat. Ricciardo kon zijn weg zonder problemen vervolgen. In de achtergrond spinde Mick Schumacher, maar de zoon van zevenvoudig wereldkampioen Michael kon ook verder.

In de zesde ronde wurmde Valtteri Bottas zich langs Charles Leclerc, waarna de Fin net zoals Verstappen en Hamilton aan de horizon verdween. Achter Leclerc vormde zich al snel een treintje: de jonge Monegask werd gevolgd door de twee McLarens, Fernando Alonso, Lance Stroll (Aston Martin) en zijn nieuwe Ferrari-teamgenoot Carlos Sainz Jr. De zes zorgden voor enkele fraaie duels, en intussen was ook Sergio Pérez hard bezig om zich vanuit het achterveld een weg naar voren te banen.

Hamilton kiest voor vroege stop

Fernando Alonso opende de eerste reeks pitstops in ronde 11: in de volgende rondes zouden zijn rechtstreekse concurrenten volgen. Hamilton was in ronde 13 de eerste van de top drie die verse banden kwam halen. De wereldkampioen koos voor een set harde banden, teamgenoot Bottas deed drie rondes later hetzelfde.

Max Verstappen kwam in ronde 17 als laatste van de leiders binnen en speelde zo de eerste plek kwijt aan Hamilton, die op zijn vers rubber een gat van om en bij de zeven seconden had kunnen slaan. Verstappen koos echter voor een set snellere mediumbanden en begon de Mercedes langzaam maar zeker terug binnen te hengelen. In de 28ste ronde, toen het gat onder de twee seconden zakte, maakte Hamilton zijn tweede pitstop. De Brit koos opnieuw voor het harde rubber. Intussen moest Fernando Alonso, op dat moment volop in gevecht om de punten, de strijd staken door remproblemen.

Hier staat ingevoegde content uit een social media netwerk dat cookies wil schrijven of uitlezen. U heeft hiervoor geen toestemming gegeven.

Verstappen voelde zich intussen nog steeds goed op de mediumbanden en besloot pas in ronde 39 zijn tweede en laatste pitstop te maken. De Nederlander met roots in Maaseik kwam buiten op een kleine negen seconden van leider Hamilton, maar wel met harde banden die maar liefst 11 rondes verser waren. En zo begon een sprint naar de finish. Hamilton pakte in ronde 43 intussen een zoveelste record: het was zijn 5.112de ronde die hij aan de leiding reed in de F1, een aantal dat hij meteen daarna verder aandikte.

Illegaal inhaalmanoeuvre

Verstappen reed net zoals in de vorige stint het gat naar Hamilton beetje bij beetje dicht. Met nog zes rondes te gaan kwam de Nederlander binnen anderhalve seconde. Hamilton maakte onder druk een foutje, waardoor Verstappen tot binnen een seconde kwam. Cruciaal, want daarmee kon de Red Bull-piloot op drie rechte stukken gebruikmaken van DRS.

Hier staat ingevoegde content uit een social media netwerk dat cookies wil schrijven of uitlezen. U heeft hiervoor geen toestemming gegeven.

In de 53ste van 56 rondes plaatste Verstappen een eerste aanval. Op het lange rechte stuk van start/finish zat hij nog net te ver. Op de volgende rechte lijn kwam Verstappen langszij, waarna hij Hamilton buitenom passeerde in de vierde bocht. Verstappen kwam bij het afmaken van de inhaalbeweging wel buiten de baan terecht. Een illegaal manoeuvre dus, waarop hij op de volgende rechte lijn verplicht werd de leiding terug te geven aan Hamilton.

Hier staat ingevoegde content uit een social media netwerk dat cookies wil schrijven of uitlezen. U heeft hiervoor geen toestemming gegeven.

Verstappen zette in de laatste drie rondes nog alles op alles om de Brit weer bij te halen. Pas in de laatste ronde kwam hij nog echt dicht, maar een nieuwe aanval zat er niet meer in. Mercedes-teambaas Toto Wolff greep zich intussen van spanning naar de haren. Hamilton scoorde zijn 96ste GP-zege met amper 0,745 seconden voorsprong op Verstappen. Valtteri Bottas werd na een late pitstop op bijna 40 seconden afstand derde, maar pakte wel nog het punt voor de snelste ronde.

Achter de gebruikelijke top drie was Lando Norris best of the rest op plek vier. Hij eindigde zes seconden voor Sergio Pérez, die een zeer knappe inhaalrace afsloot als vijfde. Charles Leclerc pakte een mooie zesde plek voor Ferrari, voor Daniel Ricciardo en teamgenoot Carlos Sainz Jr. Nieuwkomer Yuki Tsunoda (AlphaTauri) belandde na een zeer sterk tweede wedstrijddeel op de negende plek en heeft dus meteen zijn eerste punten in de F1 binnen. Lance Stroll pakte voor Aston Martin het laatste puntje.

Brokken voor Vettel, Schumacher rijdt eerste race uit

Strolls teamgenoot Sebastian Vettel zal Bahrein met een kater verlaten. De viervoudig wereldkampioen kon na zijn slechte kwalificatie nooit echt meedoen in het gevecht om de punten, al had hij op oude banden wel even een fraai duel met Alonso en Sainz. Vettel reed later in de race nog Esteban Ocon (Alpine) van de baan en werd daarvoor bestraft. Uiteindelijk zou de Duitser pas vijftiende worden. Net voor landgenoot Mick Schumacher, die zijn eerste F1-race als zestiende en laatste finishte.

De volgende race is over drie weken. Dan staat de Grand Prix van Emilia-Romagna op het programma in Imola.

Meer sportnieuws