©  EPA-EFE

E3 Saxo Bank Classic 2021: alle ogen op ‘Grote Twee’ want eentje ontbreekt

Na een jaartje gedwongen afwezigheid als gevolg van corona wordt er weer gekoerst in en om Harelbeke. De E3 Saxo Bank Classic wordt ook wel eens de miniversie van de Ronde van Vlaanderen genoemd en dat is niet eens onterecht. Een selectief en vooral slopend parcours dus waarop Wout van Aert en Mathieu van der Poel zich naar hartenlust kunnen uitleven.

Guy Van Den Langenbergh

Start: 12.15 uur in Harelbeke

Aankomst: omstreeks 17.15 uur in Harelbeke

Afstand: 204 kilometer

Televisie: vanaf 13.30u op SPORZA via EEN met commentaar van Michel Wuyts en José De Cauwer. Renaat Schotte zit op de motor en Karl Vannieuwkerke leidt de studiogesprekken voor en na.

Het parcours: nog wat lastiger, Oude Kwaremont als scherprechter

Met de Kanarieberg en de Oude Kruis als extra hellingen is de wedstrijd opnieuw een beetje lastiger geworden en zal de nervositeit nog voor half koers in het peloton sluipen. Maar het zwaartepunt ligt op en rond Kluisbergen waar de combinatie Paterberg - Oude Kwaremont - in de omgekeerde volgorde van de Ronde van Vlaanderen - normaal voor de beslissing moet zorgen. Van de top naar de Kwaremont naar de finish in Harelbeke is het nog veertig kilometer koersen met, zoals het er nu naar uitziet, een gunstige wind. Karnemelkbeekstraat en Tiegemberg zijn in principe hellingen van niets maar kunnen pijn doen. Vraag maar aan Oliver Naesen.

Naesen aan het werk in de editie van 2019 

Naesen aan het werk in de editie van 2019 ©  BELGA

De favorieten: toch maar weer Wout en Mathieu

De plaat klinkt een tikje afgezaagd maar laten we toch maar weer Wout van Aert en Mathieu van der Poel als favorieten naar voren schuiven. Voor Van Aert wordt het weliswaar zijn debuut in Harelbeke maar dat zal hem niet deren. Julian Alaphilippe ontbreekt in dit lijstje simpelweg omdat hij niet start.

Maar Milaan-Sanremo heeft bewezen dat iedereen te kloppen is, dus ook het Belgisch-Nederlandse duo. En dan komen we bij een uitgebreid kransje belangrijke outsiders terecht. Deceuninck - Quick Step heeft met Asgreen, Ballerini, Lampaert, Senechal en Stybar maar liefst vijf pionnen met winstpotentieel. Uiteraard is er Jasper Stuyven, diens ploegmaat Mads Pedersen, Greg Van Avermaet en Oliver Naesen, John Degenkolb en Philippe Gilbert, Sep Vanmarcke, Alberto Bettiol, Michael Matthews en ongetwijfeld nog een trosje renners die we over het hoofd zien. Waarvoor onze excuses.

Wout van Aert - energiek als altijd - is ook vrijdag weer topfavoriet. 

Wout van Aert - energiek als altijd - is ook vrijdag weer topfavoriet. ©  BELGA

Het sleutelmoment: het duo Paterberg - Oude Kwaremont

Zoals eerder al gezegd verwachten we dat de wedstrijd in een definitieve plooi zal worden gelegd op het duo Paterberg - Oude Kwaremont. Maar wie in de honderdzestig voorafgaande kilometers vergeten is het prut uit de ogen te verwijderen, zal eveneens van een kale reis thuiskomen. Eikenberg, Taaienberg, Trieu, Kortekeer… Er liggen onderweg heel wat valstrikken gespannen waarover het makkelijk struikelen is. Het is de kunst om de ‘kleinere’ horden probleemloos te nemen om in gunstige positie aan de twee belangrijkste horden te beginnen.

Zo was het vorig jaar: helaas, geen wedstrijd

De laatste editie dateert van 2019 aangezien er vorig jaar, als gevolg van Covid-19, niet werd georganiseerd. Zdenek Stybar won nadat ploegmaat Bob Jungels in de finale de rode loper uitrolde door uit een kopgroep van vijf te demarreren. Wout van Aert, Alberto Bettiol en Greg Van Avermaet werden gedwongen alles eruit te persen om Jungels tot de orde te roepen waarna Stybar in de spurt geen of weinig problemen kende om zijn medevluchters te kloppen.

Zdenek Stybar won in 2019. De zoenen zullen dit jaar van een robot komen. 

Zdenek Stybar won in 2019. De zoenen zullen dit jaar van een robot komen. ©  BELGA

Nadat vorig jaar eind maart de wedstrijd werd geannuleerd als gevolg van de coronapandemie, werd al snel duidelijk dat er ook geen editie zou komen in het najaar. De organisatoren van de E3 Harelbeke - één van de weinige Vlaamse organisatoren zonder binding noch verplichting tegenover Flanders Classics - vonden het risico te groot om voor een datum in het najaar te kiezen en besloten zich vol te focussen op 2021.