©  Getty Images

Van Avermaet en Naesen blij dat ze kunnen koersen: “Het roet uit de uitlaat blazen”

Greg Van Avermaet rijdt woensdag zijn eerste wedstrijd voor AG2R-Citroën. Normaal start de Olympische kampioen zijn seizoen in Spanje, Qatar of Oman, maar voor het eerst in 2009 keert hij terug naar de Ster van Bessèges. “De voorbije jaren bleef ik in februari liever weg uit Zuid-Frankrijk, omdat het weer er in die periode vaak niet denderend was. Maar kijk, het is hier nu momenteel 17 graden en de zon schijnt. Een enorme meevaller. Ik ben vooral zeer blij dat ik kan koersen na een zeer lange periode zonder wedstrijden.”

Bij AG2R-Citroën is de kop er al af. Aurélien Paret-Peintre won zondag de GP La Marseillaise. De jonge Fransman was tijdens de stage in Denia de slaapkamergenoot van Van Avermaet. “Tijdens die stage waren we elkaar wat aan het opjutten, wie voor het eerst drie zeges zou winnen. Hij staat al 1-0 voor. Ik zal niet lang moeten talmen.”

Woensdag kan Van Avermaet in Bellegarde al gelijk maken. “Als ik naar het parcours kijk, moeten de eerste en de vierde etappe mij goed liggen. De tweede en derde etappe worden een sprint en dan trekken we de kaart van Marc Sarreau.”

De streep in Bellegarde ligt op een heuveltje. De laatste zeshonderd meter lopen op aan een stijgingspercentage van 5 à 6 %. “In principe moet die aankomst wel iets voor mij zijn, maar ook voor Oliver (Naesen, red.) bijvoorbeeld. Natuurlijk win ik graag. Het is al meer dan een jaar geleden dat ik nog eens kon winnen, maar in deze fase is het vooral belangrijk om het gevoel te hebben dat je meedoet en niet achterop hinkt met het oog op de Omloop Het Nieuwsblad en de andere klassiekers. Ik werk sinds enkele maanden met een nieuwe trainer, dus weet niet precies hoever ik sta, maar op training heb ik een goed gevoel. Ik voel mij fris en zal dankzij deze wedstrijden nog enkele procenten kunnen verbeteren.”

Aan de eindzege denkt Van Avermaet niet. “Op de slotdag is er een tijdrit van 11 kilometer. Ik heb gezien dat wereldkampioen Filippo Ganna hier ook aan de start staat. Hij zal in die tijdrit gemakkelijk een minuut sneller zijn dan mij. Ik heb de voorbije weken niet op mijn tijdritfiets getraind, omdat onze tijdritfiets pas vandaag (dinsdag, red.) geleverd werd.”

Van Avermaet als geluksbrenger voor kamergenoot?

Naast Van Avermaet begint ook zijn ploegmaat Oliver Naesen aan het seizoen in de Ster van Bessèges. De twee Belgische kopmannen van AG2R-Citroën delen in Frankrijk dezelfde kamer.

“Het is de eerste keer”, vertelt Oliver Naesen over zijn kamergenoot. “Ik denk wel dat hij het leuk vindt wanneer hij op de kamer gewoon in het Nederlands kan praten. Zijn Frans is best goed, maar het vergt aanpassing om aan tafel alle gesprekken te kunnen volgen en ook nog in te pikken. Dus is Greg meestal stil en zie je hem tijdens het gesprek alles proberen te vertalen om mee te zijn.”

Toch is Van Avermaet de kopman in de eerste rit naar Bellegard. “De finish loopt op aan zes procent. Op zo’n aankomst is Greg nog iets beter dan mij, maar je weet nooit hoe het uitdraait in de koers.”

Met Aurélien Paret-Peintre trof de vorige slaapkamergenoot van Van Avermaet meteen raak in de GP La Marseillaise. Misschien is Naesen dit keer de gelukkige. “Dat zou super zijn, maar ook wel jammer voor Greg. Als zijn kamergenoot altijd wint, wint hij zelf niet. (lacht) Ik mik eerder op de derde en de vierde rit. Die zijn iets heuvelachtiger en als de mannen van Ineos-Grenadiers onderweg doortrekken, ben ik misschien een van de snelste overlevers.”

Net zoals Van Avermaet denkt Naesen niet aan de eindzege. “Filippo Ganna is de enige favoriet. In die tijdrit zal hij ons allemaal wegblazen. Ik ben vooral blij dat ik kan koersen en dat Ben Gastauer zijn plaats aan mij heeft afgestaan. Met enkel training in de benen naar de Omloop Het Nieuwsblad trekken, dat zag ik niet zitten. Ik heb koersen nodig om het roet uit mijn uitlaat te blazen. Omdat de ritten hier vrij kort zijn, kan je jezelf hier niet kapot rijden. Je kan er enkel beter van worden.”

Koers waar eerste sleutelbenen worden gebroken

Vorig jaar begon Naesen zijn seizoen in de Ronde van Valencia. Hij viel meteen twee keer en sneed ook nog eens in zijn vinger. Dit jaar hoopt hij op minder brokken. “De Ster van Bessèges staat er toch ook om bekend als de koers waar de eerste sleutelbenen worden gebroken... Dat mag mij absoluut niet overkomen. Als het te hectisch of gevaarlijk wordt in de finale, mogen ze het uitzoeken.”

“Hopelijk valt het mee en kan ik een paar ereplaatsen scoren. Niks helpt beter voor de rust in je hoofd dan een paar mooie ereplaatsen. Als je naar de Omloop Het Nieuwsblad moet trekken met enkel maar 37ste plekken, zou ik toch lichtjes beginnen panikeren.”

(bvc)

MEER OVER Greg Van Avermaet

Meer sportnieuws