Twintig jaar Afrika in de Kempen

Foto: Joren De Weerdt

Twintig jaar Afrika in de Kempen

Van 9000 bezoekers naar 200.000, van 4 hectare naar 20 en van 1 ­gepensioneerd koppel in dienst tot 38 werknemers plus 6 stagiaires en een 40-tal jobstudenten. Dat is zowat de evolutie van twintig jaar Olmense Zoo in cijfers.

“Twintig jaar geleden vond ik het tijd voor iets anders”, zegt directeur Charel Verheyen (60). De aannemer uit Hoogstraten kocht op zijn veertigste een dierentuin en maakte zijn droom waar. “Het was of naar Afrika verhuizen, of Afrika naar hier ­halen. Het werd het laatste. Elke dag word ik wakker op de savanne.”

Als Charel zijn terras opwandelt, komen de dieren allemaal nieuwsgierig kijken of er iets te knabbelen valt. Zebra’s, impala’s, springbokken, algazellen en nog vele andere dieren komen met hun begerigste gezichtje aanzetten. “Ze komen allemaal, behalve de olifanten. Die zijn niet snel genoeg en dat weten ze intussen. Tegen de tijd dat zij hier zijn, is het brood op, dus ze besparen zichzelf de trip.”

In de beginjaren verdiende Charel zijn geld met de verkoop van exotische dieren. “Onder andere he. Maar nu gebeurt dat niet meer. Nu ruilen we dieren, met privé-eigenaars of met andere dierentuinen. Vroeger verkocht ik heel veel beesten aan sjeiks. Zo’n zeldzame katten brachten serieus wat geld op. Vijf- tot tienduizend euro voor zo’n dier werd vlot betaald door zo’n sjeiks. Onlangs heeft een sjeik in Dubai me weer gecontacteerd. Hij heeft me uitgenodigd om nog eens op bezoek te gaan. Ik vermoed dat de geboorte van de twee kleine nevelpanters daar voor iets tussenzit”, orakelt Charel. “Dat zijn heel zeldzame katten. Het is een zéér bedreigde soort die in het wild bijna niet meer te vinden is.”

Lees het volledige verhaal zaterdag in CittA Kempen, gratis bij Gazet van Antwerpen

 

Vastgoed

Auto's in de kijker

Jobs in de regio