"België is goed voor mij geweest"

Een jongeman in Brits legeruniform. Dat was Jamaicaan Garfield 'Gary' Spencer toen hij in 1964 op de Britse basis in Emblem aanbelandde. Hij werd er meteen verliefd op zijn Maria. "Niet evident voor een kleurling" lacht Gary. 50 jaar later houdt Gary nog altijd van zijn lief van toen én van ons land. "Dat moet gevierd worden!"

Marc Helsen

Voor een man die in dienst van The Queen of England de wereld heeft rondgezworven is het uitzonderlijk rustig wonen op de 'boerenbuiten' in Morkhoven (Herentals). "Ik ben 70 nu", lacht Gary, "ik zit hier goed." In feite zat Gary meteen goed zodra hij een voet in de Kempen zette.

"Ik was nog niet lang in Emblem toen ik drie meisje voorbij zag komen", herinnert Gary zich. "Ik ken hun namen nog altijd: Monique, Jacqueline en Maria. Het was aan café De Zwarte Zee in Emblem. "Drink jij iets? ", vroegen ze. Er was een man bij, Wim Cools, die nu nog altijd mijn vriend is. 'Pas op! Ik heb mijn lief al gekozen', zei die. Toen zag ik Maria, uit Kessel. Zwart haar, mooi meisje."

Hele dorp op straat

Het stel huwde in 1967. "Een Kempens meisje dat toen met een man met een donkere huidskleur ging, dat was niet evident", zegt Gary. "Als ik met Maria naar de kerk ging, stond heel Kessel op straat om dát te zien. Zeker de nonnen reageerden racistisch tegen Maria. Het heeft me vaak gekwetst."

"Tsja, dat was de tijd toen er in Antwerpen nog bordjes aan de cafés en dancings hingen: 'Negers niet toegelaten', zegt Maria. "Maar als wij daar dan aankwamen met nog vier struise collega's van Gary in ons gezelschap, dan ging zo'n portier wel opzij (lacht).

Niet iedereen reageerde afkeurend: "De moeder van Maria ging direct akkoord met onze relatie. Dankzij haar leerde ik Vlaams", zegt Gary. Haar pa had meer tijd nodig (lacht). De eerste ontmoeting met hem ging ook zwaar de mist in: ik kwam twee uur te laat op de afspraak, omdat mijn auto niet startte!"

Lees meer in de zaterdageditie van Gazet Van Antwerpen

Marc HELSEN #Herentals#

Meer nieuws uit de Kempen

DOEN! in de Kempen

Mobiliteit in de Kempen

Vastgoed

Auto's in de kijker

Jobs in de regio