Weinig supporters voor eersteklasser Westerlo

Westerlo blijft ook na veertien speeldagen meedraaien aan de top van het klassement, maar de tegenvallende toeschouwersaantallen springen evenzeer in het oog. Afgelopen weekend tegen Bergen maar amper 4.000 betalende toeschouwers op. Ook in Westerlo beseffen ze de ernst van het probleem.

Nog nooit stond Westerlo er na veertien speeldagen beter voor in het klassement dan dit seizoen, maar dat heeft totaal geen weerslag op de opkomst. Integendeel, ondanks de schitterende seizoensstart blijven er akelig veel lege plaatsen in het Kuipje.

Topmachten

Zelfs voor de topmatchen, tegen Genk en Gent, bleef de verhoopte stormloop uit. Ambiance was er in die matchen nog wel, maar luider rinkelt de kassa er niet om. De tijd dat de mensen tot buiten stonden aan te schuiven voor een kaartje, is lang vervlogen. Dit seizoen moesten de loketten op de wedstrijddagen tegen Genk en Gent zelfs worden geopend.

Zaterdag, tegen Bergen, zat het stadion weer maar halfvol. Ter vergelijking: op datzelfde moment lokte de topper in eerste provinciale tussen Oosterzonen (uit de Westelse deelgemeente Oosterwijk) en Houtvenne maar liefst 1.000 (!) toeschouwers.

Geen traditie

“De lage opkomst zijn we nu aan het onderzoeken”, zegt Herman Wijnants. “Dit wordt de eerste taak van onze nieuwe commercieel directeur. Westerlo is en blijft een kleine entiteit en de club heeft geen traditie in eerste klasse. En: wij hebben een paar jaar geleden een grove fout gemaakt door een groot deel van onze jeugdploegen af te schaffen. Die spelertjes en hun ouders hebben afgehaakt, wat voor een enorm negatief effect zorgde.”

Oosterzonen - Houtvenne bewijst nochtans dat in Westerlo potentieel aan toeschouwers is. “Daar moeten we onze mensen niet gaan halen“, zegt Wijnants. “Ik gun onze buren zo’n opkomst.” Maar zelfs bij streekgenoten Verbroedering Geel (opgedoekt), Lierse (in tweede klasse) en KV Mechelen (onderaan eerste klasse) kon Westerlo geen fans losweken. “De meesten denken nog dat deze sterke seizoensstart een toevalstreffer is. Als we deze hoge ranking kunnen aanhouden, zullen de mensen makkelijker komen.“

Op café

De burgemeester van Westerlo, Guy Van Hirtum (CD&V), is niet blind voor de beperkte voetbalinteresse in zijn gemeente. “Ik kijk elke maandag naar de toeschouwersaantallen en stel ook vast dat het stadion van Westerlo allerminst volloopt. Vanuit de wagen kon ik de mensen zaterdagavond in de cafés zelfs op tv naar de match zien kijken. Ook het gebrek aan hinterland en traditie spelen mee. Maar wat de reden ook mag zijn: vergeet niet dat Westerlo maar een kleine gemeente is met 23.000 inwoners.”

Bij Westerlo merkt Herman Wijnants op dat de steun van de gemeente gerust iets groter mag zijn. Burgemeester Van Hirtum meent dat de gemeente al heel wat heeft gedaan. “Wij beseffen goed dat KVC Westerlo onze kleine gemeente op de kaart heeft gezet. Daarom geven wij de club een duwtje in de rug, al hebben wij geen geld in overvloed. Ook al zullen ze dat bij Westerlo niet genoeg vinden, wij kochten de gronden over voor 12 miljoen frank, investeerden in de jaren negentig nog eens 8 miljoen, plus 12 miljoen voor de veiligheid, hielpen de club aan een nieuwe tribune voor 8 miljoen frank en hielpen hen aan een renteloze lening en straks aan een parking.“

Meer nieuws uit de Kempen

DOEN! in de Kempen

Mobiliteit in de Kempen

Vastgoed

Auto's in de kijker

Jobs in de regio