Vijfde en laatste ruimtewandeling zit erop

Twee astronauten van het ruimteveer Endeavour hebben in de nacht van zaterdag op zondag met succes de vijfde en laatste ruimtewandeling van deze assemblagemissie naar het Internationaal Ruimtestation ISS gemaakt, zo heeft de NASA meegedeeld.

Robert Behnken en Michael Foreman begonnen met vijftig minuten voorsprong op het schema om 21.

Belga

34 uur Belgische tijd aan het uitje dat zes uur twee minuten heeft geduurd. Ook sneller dan voorzien werkten zij hun hoofdopdracht af: het bevestigen van de speciale inspectiearm van de shuttle (OBSS in het sappige NASA-ees) aan een gebinte van het ISS.

Na het dodelijke ongeluk met het ruimteveer Columbia op 1 februari 2003 beschikken de overblijvende shuttles over een speciale arm, als verlengstuk van de robotarm, om het hitteschild te inspecteren.

Per uitzondering liet de Endeavour die arm achter omdat bij de volgende shuttlemissie in mei het eigenlijke lab van de Japanse module Kibo voor het ISS zodanig veel plaats inneemt, dat er in de vrachtruimte van het ruimteveer Discovery geen plaats meer is voor de OBSS.

De inspectie-arm is nu, letterlijk niet zonder slag of stoot, vastgemaakt aan gebinte S1 van het ISS waarop zonnepanelen hangen en waar de OBSS ook stroom blijft krijgen gedurende de twee komende maanden.

Daarop splitsten de twee ruimtewandelaars zich tijdens deze 109de ruimtewandeling voor de bouw en onderhoud van het ISS. Foreman bevestigde een materiaalexperiment aan de Europese labomodule Columbus, wat een vorige keer niet lukte. Behnken inspecteerde nog eens een gigantisch scharnier aan stuurboord (SARJ) dat door metaalschilfers vervuild is geraakt en dat niet werkt zoals het hoort. De SARJ moet ervoor zorgen dat de zonnepanelen zich continu automatisch naar de Zon richten, om het complex maximaal van energie te voorzien.

Tijdens de vijf ruimtewandelingen van deze geslaagde missie is in totaal 33 uur 28 minuten in het absolute luchtledige gewerkt door vier astronauten. Bij de vorige uitjes werd de eerste sectie van de Kibo aangehecht en een Canadese ruimterobot geassembleerd. De Endeavour neemt in de nacht van maandag op dinsdag afscheid van het ISS, om in de nacht van woensdag op donderdag op het Kennedy Space Center in Florida te landen.