Ferrari is terug

Ferrari is weer terug. Na de desastreuze race in Melbourne waar slechts één WK-punt werd gescoord, liet het Italiaanse Formule 1-team zondag zien waarom het met zoveel zelfvertrouwen uit de winter was gekomen. Kimi Räikkönen reed tijdens de Grand Prix van Maleisië soeverein naar de winst, op grote achterstand gevolgd door BMW-coureur Robert Kubica en Heikki Kovalainen van McLaren, die respectievelijk tweede en derde werden.

GPD

"Alles pakte perfect uit hier", zei een opgetogen Räikkönen. Hij had een 'ontspannen' race beleefd. "Ik heb het rustig aan gedaan om er zeker van te zijn dat niets fout zou gaan." De 28-jarige Fin kon het zich permitteren. Zijn voorsprong op de rest van het veld was zó groot, dat foutloos blijven voldoende was om de wedstrijd te winnen. Räikkönen putte er vertrouwen uit. "We zijn in een behoorlijk goede positie voor de rest van het seizoen." En daar zat iets in, want de snelheid van de Ferrari's blijkt, zoals tijdens de wintertests al werd vermoed, een stuk groter dan die van de andere teams.

De enige smet op de feestelijkheden bij Ferrari vormde het opnieuw uitvallen van Felipe Massa. De Braziliaan belandde in de dertigste ronde in de grindbak en moest het restant van de race noodgedwongen vanuit de pitstraat bekijken.

Massa, die op het circuit van Sepang van pole was vertrokken en daarna lange tijd de wedstrijd dicteerde, wacht nog steeds op zijn eerste WK-punt. Werd hij in Australië nog geplaagd door motorische problemen, dit keer had de Ferrari-coureur zijn uitvallen aan zichzelf te wijten. Hij gaf bij het uitkomen van een bocht te vroeg gas en werd prompt slachtoffer van het ontbreken van traction control op zijn F2008. Daardoor worden fouten onmiddellijk afgestraft. Welhaast zeker is dat de ban op traction control dit seizoen nog meer onverwachte schuivers zal opleveren.

Zondag was het met name Kubica die profiteerde. De Pool nam de tweede plaats van Massa, die na de eerste pitstop door Räikkönen was voorbijgestreefd, over en had geen enkele moeite zich op die positie te handhaven. Het was veelzeggend. Hoewel de BMW-rijder op gepaste afstand van Räikkönen de race uitreed (op bijna twintig seconden), lijkt zijn team na de derde plaats van Nick Heidfeld in Melbourne de aansluiting met de top gevonden te hebben. Nummer drie Kovalainen kon zondag nooit in de buurt van Kubica komen.

Kovalainen maakte met zijn podiumplaats het weekend van McLaren nog enigszins goed. De Britse renstal had het in Maleisië niet gemakkelijk. De Fin en zijn teamgenoot Lewis Hamilton waren zaterdag tijdens de kwalificatietraining goed geweest voor een derde en vierde plaats, maar werden door de internationale autosportbond FIA vijf plaatsen teruggezet. Aanleiding voor de straf was het tijdens de kwalificatie hinderen van een aantal achteropkomende coureurs. Beide McLaren-coureurs reden volgens de FIA op de 'ideale racelijn' toen zij om benzine te sparen op een slakkengangetje terugreden naar de pitbox.

Tijdens de race manoeuvreerden de twee zich toch in kansrijke positie voor een podiumplaats. Dat uiteindelijk alleen Kovalainen het podium haalde, lag aan de erbarmelijke eerste pitstop van Hamilton. Doordat de rechter voorband van zijn bolide maar niet loskwam, stond de kampioenschapleider bijna twintig seconden stil. Hij kwam daarna als elfde terug op de baan, knokte zich terug tot een vijfde plaats, maar was nooit in staat om Jarno Trulli te passeren. Pas toen tijdens de tweede pitstop harde banden op de McLaren werden gelegd, kon Hamilton het verschil met de Toyota-coureur verkleinen. Voor dichtrijden van het gat kwam de verplichte bandenwissel te laat.