Atlantis vertrekt ten vroegste op 24 januari

Het Amerikaanse ruimteveer Atlantis vertrekt omwille van de technische problemen met de externe brandstoftank pas ten vroegste op 24 januari met het Europese ruimtelab Columbus naar het Internationaal Ruimtestation ISS, zo heeft de NASA bekendgemaakt.

Belga

De Atlantis kon op 6 en 9 december niet vertrekken op Cape Canaveral in Florida omdat brandstofsensoren in de enorme externe tank van de shuttle niet naar behoren werkten. Die zogenoemde ECO's geven aan hoeveel vloeibare zuurstof en waterstof er nog rest. Wanneer ze foutief werken, kan dit de hoofdmotoren van het ruimteveer vervroegd doen afslaan en mogelijk een catastrofe veroorzaken.

Onderzoek heeft uitgewezen dat het euvel te wijten is aan een driedelige elektrische connector die door de wand van de tank loopt. De NASA heeft nu beslist te sleutelen aan die connector, terwijl de Atlantis op het lanceerplatform blijft staan.

Tevens houdt het Amerikaanse ruimtevaartbureau nu 24 januari in plaats van 10 januari als vroegste lanceerdatum in gedachten. Nog veel waarschijnlijker is een lancering tussen 2 en 7 februari, zei plaatsvervangend shuttledirecteur John Shannon. Want om op 24 januari te kunnen vertrekken "moet alles zeer goed verlopen". Na het werk aan de connector komt er een testperiode van tien tot veertien dagen.

De Atlantis moet het Europese ruimtelab Columbus naar het ISS brengen en eraan hechten. Tijdens de heenreis en voor het opstarten van de module is Frank De Winne reserve voor de Franse astronaut Léopold Eyharts.