Ruimteveer Discovery aan ruimtestation ISS gekoppeld

Het Amerikaanse ruimteveer Discovery heeft zich donderdag gekoppeld aan het Internationaal Ruimtestation ISS, zo was rechtstreeks op NASA TV te zien.

Belga

Dinsdag vlekkeloos gelanceerd op het Kennedy Space Center in Florida, meerde de door gezagvoerster Pam Melroy bestuurde shuttle om 14.40 uur Belgische tijd aan, aan de Amerikaanse Destiny-module van de spacemeccano.

Dat was een kleine tien minuten later dan gepland, want de ruimtependel diende zijn traject licht te wijzigen om te kunnen koppelen. Beide ruimteschepen vlogen aan zowat 28.000 km per uur toen zij zich boven de Stille Oceaan aan elkaar vastklonken.

De zevenkoppige bemanning staat voor een der meest complexe assemblagemissies ooit. Het hoofddoel van de derde shuttlevlucht van het jaar is de aanhechting van het in Italië gebouwde verbindingsstuk Harmony en het verplaatsen van P6, een stalen gebinte met zonnepaneel.

Aan Harmony moet later dit jaar de Europese labmodule Columbus komen waarin tegen het einde van dit decennium ook Frank De Winne zal werken. Volgend jaar volgt een Japanse labmodule. Aan het verplaatsen van P6 komen de robotarm van de shuttle en van het ISS, alsmede de "spoorweg" op het comlex te pas.

Er zijn voor het assemblagewerk niet minder dan vijf ruimtewandelingen voorzien, de eerste al morgen/vrijdag. Tevens wordt Clayton Anderson als bemanningslid van het ISS vervangen door Dani Tani die nu bij zijn tijdelijke woonst is aangekomen.

Wanneer binnen anderhalf uur tot twee uur, na het verankeren van beide ruimteschepen en na de tests op lekken, de luiken tussen de Discovery en het ISS opengaan, vindt een historisch moment plaats. Voor het eerst in de vijftigjarige geschiedenis van de ruimtevaart zullen - al is dit toevallig - twee vrouwelijke gezagvoerders elkaar de hand schudden (of knuffelen).

In het ISS is Peggy Whitson immers de eerste vrouwelijke gezagvoerster, wat ook een primeur is voor de Russische ruimtevaart waarin ooit een project met alleen vrouwen op stapel stond, maar werd afgevoerd. Melroy is na Eileen Collins de tweede gezagvoerster van een shuttle en was tijdens haar vorige twee missies co-piloot.

De traditionele inspectie van het hitteschild van de Discovery heeft (voorlopig) niets verdachts opgeleverd, alhoewel weer zeker een half dozijn stukken piepschuim van de externe brandstoftank is losgescheurd tijdens de lancering.

De Discovery keert normaal op 6 november naar Florida terug.