Shuttle Discovery staat voor uiterst complexe missie

Op het Kennedy Space Center in Florida staat het Amerikaanse ruimteveer Discovery klaar om morgen/dinsdag om 17.38 uur Belgische tijd te vertrekken naar het Internationaal Ruimtestation ISS voor wat deskundigen beschouwen als één der meest complexe missies ooit. Een van de belangrijkste objectieven is de aanhechting van de verbindingsmodule Harmony waaraan later dit jaar de Europese labomodule Columbus moet komen. Er zijn echter zorgen geweest omtrent het hitteschild van de shuttle.

Belga

Vorige week hadden veiligheidsdeskundigen van de NASA vraagtekens gezet achter drie van 44 hitteschildjes op de vleugel van de shuttle, en voor vervanging en dus uitstel gepleit. Maar de NASA besliste dat het risico om de zeven astronauten toch te lanceren "aanvaardbaar" is.

De hittetegels moeten de ruimtependel beschermen tegen de extreme hete temperaturen tijdens de terugkeer in de atmosfeer. Een bres in het hitteschild leidde op 1 februari 2003 tot het uiteenrijten van de shuttle Columbia, met de dood van de zeven opvarenden als gevolg.

Na nieuwe incidenten aan de externe brandstoftank zijn ook daaraan verbeteringen aangebracht.

De voorlopig enig mogelijke hinderpaal voor een start binnen het slechts tien minuten geopende lanceervensteris is het weer. De kansen op goed weer voor dinsdag en woensdag bedragen zestig procent, maar dit kan omslaan, afhankelijk van wanneer een verwacht koudefront komt opzetten. Bovendien is er dinsdag slecht weer verwacht op de drie noodlandingsplaatsen in Spanje en Frankrijk.

De Discovery moet zich donderdag om 14.33 uur Belgische tijd vastklinken aan het ISS, waar de in juni aangekomen astronaut Clayton Anderson wordt vervangen door de met de shuttle meereizende collega Dani Tani.

De dag erna komt al de meest kritische fase van de missie: de aanhechting van de in Italië gebouwde Harmony ("Node-2" in het jargon) aan het ISS, waaraan de op 6 december te lanceren Columbus en later de Japanse Kido moeten komen. Het bevestigen van de Harmony - op een hoogte van zowat 350 km - aan de linkerzijde van het centrale Amerikaanse verbindingsstuk Unity ("Node-1") vergt ook een ruimtewandeling van zowat zes uur.

Zaterdag inspecteert de bemanning de nieuw aangehechte module die een drukcylinder van 14,3 ton is. Hij is gemaakt van aluminium, is 7,17 meter lang, heeft een diameter van 4,42 meter en zes koppelingspoorten.

Zondag is er een nieuwe ruimtewandeling van zes uur om verder te werken aan de aanhechting van de Harmony.

Op de zevende vluchtdag start het werk om het gebinte met (opgeklapte) zonnepanelen P6 dankzij de robotarmen van de shuttle en het ISS, alsmede met de "spoorweg" op het ISS, te verhuizen en aan P5 te hangen. Die klus gaat de dag erna gepaard met een nieuwe ruimtewandeling, die moet bekroond worden met het uitklappen van mast 1 van P6. Dit gevaarte van 16 ton en 20 meter lang is in 2000 naar boven gebracht. De nieuwe configuratie, later te vervolledigen met nog een set zonnepanelen, moet het ISS nog meer stroom bezorgen.

Op de tiende vluchtdag moet de vaste bemanning van het ISS, de Amerikaanse Peggy Whitson en de Rus Joeri Malentsjenko, buiten werken. De dag erop staat een vijfde uitje van deze missie op de agenda.

De Discovery moet op 4 november om 08.00 uur Belgische tijd ontkoppelen, om op 6 november om 10.47 uur te landen op het Kennedy Space Center.

Gezagvoerster van de derde shuttlevlcht dit jaar en de 23ste naar het ISS is Pamela Melroy (46), die reeds aan haar vijfde missie toe is. De 45-jarige co-piloot George Zamka is aan zijn eerste missie toe. Vluchtspecialist Scott Parazynski is een 46-jarige veteraan van vier missies die tijdens deze opdracht vier ruimtewandelingen zal maken.

De 41-jarige vluchtspecialiste Stephanie Wilson vliegt voor de tweede keer. Nieuwkomer Doug Wheelock (47) zal als vluchtspecialist drie keer in de ruimte wandelen. Namens het Europese ruimtevaartbureau ESA vliegt de 50-jarige Italiaan Paulo Nespoli mee en het wordt zijn eerste missie. De 46-jarige Tani is aan zijn tweede missie toe en zal ook een ruimtewandeling maken.

Bij wijze van coïncidentie bij deze 120ste shuttlevlucht zijn de startdatum en -tijdstip identiek als die van de laatste (echte) vlucht van het ruimteveer Challenger, vooraleer dit op 28 januari 1986 bij de lancering ontplofte.

Nu in het nieuws