Olivia Verelst voelt zich goed tussen mannelijke collega's

Print
Herentals - Olivia Verelst (23) uit Lichtaart (Kasterlee) schreef geschiedenis toen ze een jaar geleden aantrad als eerste vrouw in het brandweerkorps van Herentals. "Ik voel mij hier vanaf het begin heel welkom", verzekert ze.
BR>
In de hal van de Herentalse brandweerkazerne hangt een penetrante geur van rookworst. "Wij hebben gisteren in de Emblemse brandweerschool een cursus hittegewenning gehad", verontschuldigt Olivia Verelst zich. "De geur hangt nog in onze jassen."

Olivia vindt het leuk om dakpannen te vervangen op een hoogte waar gewone stervelingen zelfs niet meer naar beneden durven te kijken en ze deinst niet terug voor een brandend huis. Voor een kleintje vervaard is ze dus niet, de regentes Lichamelijke Opvoeding.

Tijdens de kantooruren werkt ze voor de provinciale sportdienst in Antwerpen. Vorig jaar slaagde ze als enige vrouw in de zware proeven die kandidaat-brandweerlui ondergaan. En voorlopig blijft ze een unicum in het Herentalse korps.

"Ik voel mij hier vanaf het begin heel welkom", verzekert Olivia. "Natuurlijk heb ik mijn fysieke beperkingen. Als ik een boom heb doorgezaagd met een kettingzaag, voel ik mijn armen niet meer. Maar mijn collega's nemen dan gewoon over zonder dat er ooit gezeurd wordt. Zij nemen mij zoals ik ben."

Rare blikken

Als Olivia haar mannetje moet staan, is dat tegen de buitenwereld. "In het korps is er nooit een punt van gemaakt dat ik een vrouw ben. Maar van buitenaf kreeg ik wel eens rare blikken. In het begin vroeg ik me wel eens af: ben ik nu zo vreemd? Maar wat surfen op het internet leerde mij dat er steeds meer vrouwelijke pompiers zijn. En er mogen er voor mijn part nog veel bijkomen."

Wat een pompier moet kunnen? "Elke interventie is boeiend en leerrijk", zegt Olivia. "Als je vertrekt, weet je niet wat je te wachten staat. Je moet dus wel een beetje avontuurlijk aangelegd zijn. Maar het belangrijkste is natuurlijk de bereidheid om mensen te helpen."

Het spannendste dat Olivia dit jaar meemaakte, is de redding van een koe uit de Nete. "Je staat daar met je lieslaarzen in het water en je weet niet wat dat beest gaat doen", huivert de brandweervrouw. "Laat mij dan maar dertig meter hoog op een ladder staan."

Joëlle DE RAET
Meer nieuws uit de Kempen

Vastgoed

Auto's in de kijker

Jobs in de regio