Waasmunster blikt terug op Gordon Bennett Cup

Print
Waasmunster - Een van de meest opvallende gebeurtenissen van het voorbije jaar was de organisatie van de gerenommeerde Coupe Aéronautique Gordon Bennett in Waasmunster. "Het was fantastisch. De ogen van de wereld waren een dag lang op onze kleine gemeente gericht", blikt burgemeester Rik Daelman (VLD) terug. De prestigieuze gasballonwedstrijd start ook in 2007 vanuit België, maar van waar de teams in augustus het luchtruim zullen kiezen, beslist de Belgische ballonfederatie pas in januari.
BR>
September 2005. In het Amerikaanse Albuquerque winnen Bob Berben uit Waasmunster en zijn teammaat Benoît Siméons de Gordon Bennet Cup. Berben en Siméons maakten er toen een demonstratie van door het afstandrecord in een gasballon op 3.400 kilometer te brengen. "Winst in de Gordon Bennett is het hoogtepunt voor een ballonvaarder", zegt Berben.

In Waasmunster worden na de overwinning van Berben al snel plannen gesmeed om in 2006 de race te laten starten in de Heidegemeente. Het land van waaruit de winnaar komt, mag immers de wedstrijd organiseren. De Gordon Bennett Cup bestaat in 2006 bovendien precies 100 jaar en is aan de vijftigste editie toe. Met de Ballonfederatie, het gemeentebestuur, een pak sponsors en de hulp van industrieel Jan De Clerck, die zijn domein Oud Vliegveld gratis ter beschikking stelt van de organisatie, wordt het plaatje ingevuld. Op 9 september is het zover. Een hoogdag voor Waasmunster breekt aan. Met een helderblauwe hemel, de aanwezigheid van duizenden toeschouwers en een hele reeks buitenlandse televisiestations groeit de start van de Gordon Bennett-race uit tot een ongezien spektakel. "Een ongelofelijke eer om de meest historische ballonrace ter wereld hier te kunnen verwelkomen", beseft burgemeester Rik Daelman. "Onze kleine gemeente was even de ballonhoofdstad van de wereld."

Russische grens
Na een ongemeen spannende wedstrijd zijn het zowaar weer Waaslanders die met de cup naar huis keren. Philippe De Cock uit Waasmunster en Ronny Van Havere uit Sint-Niklaas strandden met hun ballon na een vlucht van 2.443,39 kilometer en 67 uur in het meest noordelijke puntje van Noorwegen. "We zijn geland op 10 km van de Barentszee en op 35 km van de Russische grens", vertellen ze. "Het was geen makkelijke race: spannende nachten, laag vliegen over de zee, niet kunnen slapen door het getrommel van de regen tegen de ballon, ... De landing gebeurde in een kaal en ontzettend stil landschap. Maar we hebben er wel een ongelofelijk feestje gebouwd toen we hoorden dat we hadden gewonnen."

Waar de Gordon Bennett race editie 2007 zou moeten starten? "Als Waaslanders hopen we dat we ook in het Waasland kunnen vertrekken."

Het Waasland heeft echter serieuze concurrentie gekregen als kandidaat-organisator van de Gordon Bennett Cup volgende zomer. Het Waals Gewest heeft zich kandidaat gesteld en heeft veel geld over voor de organisatie. De gemeente Waasmunster legde vorig jaar zo'n 10.000 euro neer. "Voor de gemeentediensten was het een zware week", aldus Daelman. "De technische ploeg, de brandweer en politie hebben ontzettend veel werk gehad. Het gemeenschapscentrum stond de hele week ter beschikking van de ballonfederatie. Gelukkig konden we ook gratis het Oud Vliegveld gebruiken, anders had de race hier nooit plaatsgevonden." Dat de kleine gemeente deze zomer opnieuw klaar is voor zo'n krachttoer lijkt bijna onmogelijk.

Sint-Niklaas is wel nog een serieuze kandidaat. "Voor ons zou het fantastisch zijn om de Gordon Bennett te ontvangen op de Grote Markt", zegt burgemeester Freddy willockx (sp.a). "Maar het is niet de bedoeling dat de stad haar broek eraan scheurt. De stad zou de helium moeten betalen en dat zou ongeveer 150.000 euro kosten. Dat kan Sint-Niklaas alleen niet aan. Daarom heb ik de Vlaamse overheid om steun gevraagd. Binnenkort weet ik meer daarover." De Gordon Bennett Cup vindt in 2007 plaats op 26 augustus.

Joris VERGAUWEN

Vastgoed

Auto's in de kijker

Jobs in de regio