Ballonvaarder bedwingt Kenia

Wie droomt er niet van om met een luchtballon over de Afrikaanse steppevlakte of tussen de bergen en de oceaan in Nieuw-Zeeland te varen? Voor Bart D’hooge (33) uit Waasmunster is het dagelijkse kost. De jonge, avontuurlijke ballonvaarder zet even voet aan grond in het Waasland om straks weer voor een jaar in Kenia te gaan vliegen.

jmartynowski

BR>

”Ik heb mijn werk nooit gezien als een job, maar het is wel zeer intensief en het slorpt heel veel van je leven op”, vertelt Bart D’hooge. ”Maar ik ben altijd avontuurlijk ingesteld geweest en daarom doe ik momenteel niets liever.” Om als ballonvaarder met een mand vol toeristen het luchtruim in Kenia te kiezen, moet je natuurlijk iets kunnen.

Bart D’hooge heeft dan ook al een hele ballongeschiedenis achter de rug. ”Op mijn achttiende ben ik met mijn vader beginnen vliegen”, vertelt hij. ”We hadden een kleine ballon gekocht, maar mijn vader hield het na 56 vlieguren voor bekeken. Ik ben dan voor Wim Verstraeten (de bekende ballonvaarder uit Sinaai, red.) beginnen vliegen, voornamelijk in België. Vanaf dan heb ik ervaring kunnen opdoen in het vliegen met grotere ballons. Dat was nuttig, want nu vlieg ik met de echte grote mastodonten met 24 passagiers in de mand.”

Nieuw-Zeeland

Simpelweg door op een zoekertje te reageren, kon Bart D’hooge daarna beginnen bij France Montgolfière, het grootste ballonvaartbedrijf van Frankrijk. Zeven maanden lang vloog hij over de Loirevallei die bezaaid is met de prachtigste kastelen ter wereld. ”En daarna ging het naar Nieuw-Zeeland”, aldus D’hooge. ”Daar heb ik acht maanden gevlogen vanuit het zuidelijke Christchurch. Dat is natuurlijk niet te vergelijken met een ballonvlucht hier. In het oosten komt de zon op uit de oceaan en in het westen liggen de bergen. Onbeschrijflijk mooi.”

Termietenheuvels

En nu is Bart D’hooge actief in Kenia. Hij schotelt toeristen uit alle hoeken van de wereld ballonsafari’s voor. ”Het vliegen blijft hetzelfde, maar de omstandigheden zijn natuurlijk anders”, vertelt hij. ”Ik vlieg in Afrikamet een heel grote ballon over een enorm uitgestrekt gebied. De dieren zijn niet echt het grootste gevaar, hoewel je voor jonge olifanten, nijlpaarden en buffels toch moet opletten, meer dan voor leeuwen bijvoorbeeld. Ook de termietenheuvels zijn verraderlijk. Landen in zo’n vlakte lijkt makkelijk, maar is het niet. Ik vlieg er dan ook met een ballon van 12.000 m3 luchtinhoud, dus daar kun je niet zomaar even mee manoeuvreren. Toen ik de eerste keer over die steppevlakte vloog, was ik enorm onder de indruk. Dat is echt uniek.”

En wat brengt de toekomst? ”Ik wil een ballonvaartbedrijf uit de grond te stampen in Indonesië. De eerste contacten zijn positief, maar het heeft natuurlijk veel voeten in de aarde. Ginder is nog nooit een ballon opgestegen. Of de Gordon Bennett Cup me interesseert? Absoluut. Bob Berben is mijn buurman. Toen ik hem en het team van Philippe De Cock in Waasmunster zag opstijgen, begon het echt te kriebelen. Ooit wil ik nog wel eens die wedstrijd vliegen. Maar alles op zijn tijd. Over een paar weken vertrek ik voor een jaar naar Kenia. Waar de wind me nadien naartoe voert, zien we dan wel.”

Mobiliteit en haven

Vastgoed

Auto's in de kijker

Jobs in de regio