Jongens in meisjeskleren naar school

Jongens in meisjeskleren naar school

Jongens in meisjeskleren naar school

Print
De Amerikaan Edward Eyre Hunt (Ohio) belandt na omzwervingen in oktober 1914 in Antwerpen. Eerst vastgezet als spion, wordt hij nadien aangesteld als verantwoordelijke van de Commission for Relief in Belgium (CRB), waarin hij de verdeling van de hulpgoederen in de provincie en ook in Willebroek ter harte neemt.

Kevin Polfliet, lid van de genealogische en heemkundige kring Vaertlinck in Willebroek, ontdekte in het boek dat Edward Eyre Hunt over deze periode schreef een interessant portret. Hij schreef over hoe het dagelijkse leven tijdens deze oorlog was in Willebroek en hoe de bevolking leed onder de oorlogsomstandigheden. Het boek getiteld War Bread - A personal narrative of the war and relief in Belgium wordt bij het verschijnen door de New York Times uitgeroepen tot een boek dat "elke Amerikaan zou moeten lezen".

De schrijver vertelt er onder meer over specifieke gezondheidsproblemen geconcentreerd in en rond Willebroek. "In de buurt van Willebroek, een plaatsje met 12.000 inwoners, waren minstens 75 gevallen van tyfus bekend. De dijken waren doorgebroken en de regio onder water gezet, in een vergeefse poging om de Duitsers van Antwerpen weg te houden," Daarop haalt Hunt twee vrijwillige artsen van het Chicago Health Department, de dokteressen Caroline Hedger en Janet Hall, naar de regio. De twee dames verblijven gedurende twee weken in Willebroek. Ze logeren in kleine kamertjes boven een café, waar de schimmel zo dik op de muren stond, dat ze het er naar eigen zeggen "met de vingers konden afschrapen".

Ze enten de Willebroekenaren in met hun meegebrachte vaccins. Hun inspanningen worden naar waarde geschat. De laatste zondag van hun verblijf nodigt de Willebroekse burgemeester, dokter Henri Persoons, hen uit. Dokter Hedger beschrijft deze ontmoeting zeer gedetailleerd. Zo vraagt ze zich af hoe ze in dit kleine plaatsje in België aan een grote zijden Amerikaanse vlag met eronder de beeltenis van president Wilson zijn geraakt. "Bij de koffie kwam er een kleine processie binnengewandeld, met op kop vier kleine kinderen, twee jongens en twee meisjes. Twee droegen bloemen, de twee andere droegen een zijden schoolvlag, hun Belgische vlag. Het was de Belgen niet toegestaan om hun vlag op welke wijze dan ook publiek te vertonen, daarom hadden we dus met de rolluiken naar beneden gegeten. Iedereen dankte Amerika voor de hulp en we kregen kunstbloemen. Waarvoor ze zich verontschuldigden: alle serres waren vernield, zodat er nergens nog echte bloemen te verkrijgen waren."

Er was niet alleen een tekort aan bloemen, maar vooral ook aan voedsel én aan kleding: "Sommige Willebroekse kinderen waren al drie maanden weggebleven van school, letterlijk omdat ze geen kleren hadden om te dragen. In elk huishouden werd het verstandigste kind dan maar geselecteerd om de nog beschikbare kleren te dragen. Kleine jongens verschenen zo in jurkjes van hun zusters en kleine meisjes in jongenskleren. De oorlog begon rond de oogsttijd, toen kleren bijzaak waren. De mensen hadden daardoor niet de kans gekregen om zich ervan te voorzien voor de winter. Wij hadden nooit genoeg kleren om hen te bevoorraden. Pas toen de schenkingen begonnen vanuit Amerika, via het Rockefeller Oorlogshulpfonds, verbeterde de situatie." Ook op vlak van woningbouw deed Hunt zijn best. Zijn boek bevat een plan van het soort noodwoningen, dat later ook in Willebroek werd opgericht door het Koning Albertfonds. Van de circa 129 barakken die toen gebouwd werden, blijven vandaag nog slechts enkele restanten over in de Gezondheidsstraat.

Aantal gesneuvelden aan het front: 7 gesneuvelde soldaten

Aantal gesneuvelde burgers: Heindonk: 4 gesneuvelden, Tisselt: 12 gesneuvelden, Blaasveld: 12 gesneuvelden, Willebroek: 56 gesneuvelden.

Schade: De kerk van Blaasveld en een deel van de omgeving werd verwoest, de brug in Willebroek over het kanaal had men laten springen en de Van Enschodtbrug tussen Boom en Willebroek werd getroffen door een granaat.

Jan BOEY

Foto GvA (boven): Edward Hunt

Het boek War Bread - A personal narrative of the war and relief in Belgium is digitaal te raadplegen op www.openlibrary.org.

Nu in het nieuws