Al-Jazeera op bezoek in Washington

Print
Al-Jazeera op bezoek in Washington

Al-Jazeera op bezoek in Washington

De directeur van de Arabische nieuwszender Al-Jazeera, Wadah Khanfar, brengt voor het eerst bezoek aan Washington. De zender heeft een deal met Amerikaanse kabeldistributeurs waardoor de Engelstalige versie van de zender nu te bekijken is in de VS.

Volgens Khanfar kan het Amerikaanse publiek nu zelf beslissen waar de zender voor staat. Zijn bezoek wijst op een belangrijke ommekeer sinds het vertrek van president George Bush. De regering-Bush had vaak scherpe kritiek op Al-Jazeera omwille van de berichtgeving over de oorlogen in het Midden-Oosten en het uitzenden van boodschappen van terroristen.

Qatar

Volgens mediaberichten in 2005 had Bush tijdens een ontmoeting met de Britse premier Tony Blair zelfs geopperd om het Al-Jazeera hoofdkwartier in Qatar te bombarderen.

Bush's opmerking werd afgedaan als een grapje, maar de Amerikaanse troepen hadden wel al twee maal een bureau van de zender gebombardeerd. In 2001 raakten Amerikaanse bommen het bureau van de zender in Kaboel, Afghanistan. In 2003 werd het hoofdkwartier van de zender in Bagdad gebombardeerd tijdens de Amerikaanse invasie in Irak. Daarbij kwam correspondent Tariq Ayyoub om het leven. Het Amerikaanse ministerie ontkende in alle toonaarden dat de aanval doelbewust gebeurd was, maar de toenmalige hoofdredacteur Ibrahim Hilal geloofde daar weinig van.

Toenadering

Tijdens zijn bezoek zal Khanfar ambtenaren van de regering-Obama ontmoeten, iets wat ondenkbaar was tijdens de ambtstijd van Bush. In een interview bij de New America Foundation uitte Khanfar de hoop dat zijn bezoek de kans biedt op verzoening tussen de VS en Al-Jazeera, en bij uitbreiding de hele Arabische wereld.

"Vóór Obama was er een mentaliteit van 'wij of zij'", zei Khanfar over de relatie tussen de regering-Bush met Al-Jazeera en de hele Arabische wereld. Maar de speech van Obama in Caïro toont dat "de Arabische wereld nu op zijn minst een dialoog aangeboden krijgt."

Hij gaf vervolgens zijn uitleg over waarom het netwerk zwartgemaakt werd door de VS. "Van 1996 tot 2001 werd Al-Jazeera gevierd", zegt hij. "In 2001 veranderde dat. Al-Jazeera bleef precies hetzelfde doen, maar we kregen steeds meer kritiek te slikken, vooral van minister van Defensie Donald Rumsfeld."

De zender werd ervan beschuldigd geweld uit te lokken en de terreuroorlog te steunen. Maar Khanfar benadrukt dat de zender enkel weergaf wat er onder de bevolking leefde. "de slachtoffers van die oorlogen zijn ons publiek", zegt hij.

De beschuldiging dat Al-Jazeera als de woordvoerder van Al-Qaïda functioneerde omdat het de tapes van Bin Laden en andere kopstukken uitzond, doet hij af als larie. "We brengen die tapes omdat ze nu eenmaal nieuws zijn."

Amerikaanse media

Khanfar heeft op zijn beurt scherpe kritiek op de manier waarop de Amerikaanse media berichten over het conflict in het Midden-Oosten. "De voorbije acht jaar hebben de media de mensen in de steek gelaten", zegt hij. "Veel zenders volgden de officiële lijn en lieten zich leiden door patriottische gevoelens."

Volgens de directeur is dat voor een stuk het gevolg van een gebrek aan kennis van de Arabische wereld. Sommige westerse journalisten zouden "een pagina op Wikipedia lezen en vervolgens als 'deskundigen' uit Bagdad opgevoerd worden."

Hij is ervan overtuigde dat de media een brug kunnen slaan tussen de Amerikaanse en Arabische wereld, over een kloof die niet zo diep is als iedereen denkt. "Arabieren zijn niet anti-Amerikaans... en Al-Jazeera is dat ook niet ", zegt hij. "Onze zender is gevormd naar westers model. We hechten veel belang aan de vrijheid van meningsuiting, en dat is een westerse waarde."

Hoewel het netwerk stevig gesubsidieerd wordt door de overheid in Qatar, is daar volgens Khanfar niets van te merken in de berichtgeving. Maar daar waren niet alle toehoorders het mee eens. Volgens Tamman al-Barazi, een Arabische journalist, is "de berichtgeving over Syrië en Hezbollah wel degelijk vervormd, omwille van de politiek van Qatar." Een andere Arabische journalist beschuldigde het netwerk ervan de Saoedische regering te behandelen als een "zes jaar oude ballerina" als gevolg van de toenadering tussen beide landen.

Toch kan de zender er prat op gaan dat hij niet enkel de Amerikaanse, maar ook Arabische regeringen in de gordijnen heeft gejaagd met goede onderzoeksjournalistiek. Onlangs nog werd het bureau op de Westelijke Jordaanoever gesloten door de Palestijnse Autoriteit na een interview met Fatah-lid Farouk al-Qaddoumi. Die beschuldigde de huidige president Mahmoud Abbas van een samenzwering om PLO-leider Yasser Arafat te vermoorden.

JG (IPS)